Bijna afgeschreven ster als outsider

Na een lange lijdensweg is Marat Safin op de weg terug. De 23-jarige Rus stuit morgen in de achtste finales van de Australian Open op de Amerikaan James Blake. ,,Aan het einde van het jaar wil ik nummer één zijn.''

Velen zagen een paar jaar terug in Marat Safin een tennisser die jaren achtereen de wereldranglijst zou kunnen aanvoeren. Maar al snel na zijn machtsovername in november 2000 bleek de supergetalenteerde Rus mentaal en fysiek niet sterk genoeg de erfenis van Pete Sampras op te eisen.

De 23-jarige Safin is inmiddels voorbijgestreefd door generatiegenoten als Andy Roddick, Roger Federer en Juan Carlos Ferrero. De voormalige nummer één begon afgelopen maandag als de nummer 86 van de wereld aan de Australian Open. Safin wil in Melbourne aantonen dat de tennistop weer rekening dient te houden met hem. ,,Aan het einde van het jaar wil ik de nummer één van de wereld zijn'', sprak hij afgelopen week vol bravoure.

Tijdens de eerste week van de Australian Open werd in elk geval duidelijk dat de Russische baseliner op de weg terug is. In de eerste drie ronden rekende hij achtereenvolgens af met de Amerikaan Brain Vahaly, de Fin Jarkko Nieminen en de Amerikaan Todd Martin. Morgen treft Safin op Melbourne Park in James Blake opnieuw een Amerikaan aan de andere kant van het net.

De laatste keer dat Safin zich bij de beste zestien op een grandslamtoernooi wist te scharen, was twee jaar geleden toen hij de eindstrijd van de Australian Open schlemielig verloor van de Zweedse surprise Thomas Johansson. Sinds die verloren eindstrijd raakte de loopbaan in verval van het tennistalent dat tijdens zijn tienerjaren in Spanje opgroeide. Plotseling kon hij op een slechte dag van iedereen verliezen.

De vrije val die de in Monaco woonachtige professional op de wereldranglijst maakte, kwam deels door een blessure aan zijn pols en deels door mentale problemen. In een jaar tijd zakte hij van de derde plaats aan het einde van 2002 naar een 77ste positie vorig jaar. Weinigen hielden nog rekening met de grillige tennisser die meer dan eens zijn woede op de baan afreageerde door met rackets te smijten. Vorig jaar speelde Safin slechts dertien toernooien. Alleen op het graveltoernooi van Barcelona deed hij nog van zich spreken door de eindstrijd te halen. Daarin verloor hij van de Spanjaard Carlos Moyá.

In de maanden die volgden, speelde Safin nog zes toernooien. Keer op keer werd hij kansloos in de eerste ronde uitgeschakeld. Van de tennisser die in 2000 op imponerende wijze de US Open veroverde ten koste van de Amerikaan Sampras, was niet veel meer over. Zijn naam werd niet langer genoemd in het rijtje van spelers dat de komende jaren gaat strijden om de macht.

Safin gebruikte de afgelopen maanden waarin het tennisseizoen stil lag, om zich zowel fysiek als mentaal voor te bereiden op een comeback. Hij trok zich weken achtereen terug in het krachthonk en beulde zichzelf af door kilometers te rennen door de bergen in en rond Monaco. De ongeplaatste Safin begon vorige week dan ook vol vertrouwen aan het eerste grandslamtoernooi van het jaar. Naar eigen zeggen had hij tijdens zijn mindere periode eindelijk de tijd gehad om zijn eigen plus- en minpunten te analyseren.

,,Aan de ene kant heb ik een frustrerend jaar achter de rug omdat ik niet kon spelen, aan de andere kant is het ook goed voor me geweest'', zei Safin deze week tegen de internationale pers in Melbourne. ,,Ik heb goed nagedacht over wat ik wil en wat ik nodig heb. Ik heb ontdekt dat ik nog steeds graag wil spelen. Ik ben niet naar Australië gekomen voor een paar rondjes. Ik ben hier om het toernooi te winnen. Waarom zou dat niet kunnen?''

Daarmee is de status van Safin in korte tijd veranderd van een bijna afgeschreven natuurtalent tot een gevaarlijke outsider voor de eindzege in Melbourne.