Schalken treft titelfavoriet Roddick

De Australische tenniskampioenschappen zijn voor Sjeng Schalken ongeacht zijn optreden in de achtste finales hoe dan ook geslaagd. De 27-jarige Limburger bereikte vandaag door een overwinning (7-6, 6-4 en 6-1) op de Oostenrijker Jürgen Melzer voor het eerst in zijn loopbaan de laatste zestien in Melbourne. Schalken stuit zondag op de als eerste geplaatste Amerikaan Andy Roddick die overtuigend in drie sets zijn landgenoot Taylor Dent deklasseerde: 6-2, 6-0 en 6-2.

De zege op Melzer was een bevrijding voor Schalken. ,,Ik ben een opgelucht mens'', zei hij na afloop tegen het persbureau ANP. Hij kwam in de afgelopen negen jaar nooit verder dan de tweede ronde. ,,Nu heb ik in Melbourne een groot resultaat. Laat nu de mokerslagen maar komen.''

Hoewel Schalken in de exhibitie van Sankt Anton in december 2002 een keer tegen de 22-jarige linkshandige Melzer had gespeeld (en verloren) ging de Nederlandse kopman vooraf bij diens vorige Spaanse tegenstander Galo Blanco en bij Martin Verkerks coach Nick Carr op zoek naar informatie. Schalken: ,,Zij vertelden mij dat Melzer graag hard langs de lijn slaat en dropshotjes plaatst. Daar had ik wat aan. Goed dat ik veel vrienden heb in het circuit, een voordeel als je altijd tegen iedereen aardig bent.''

Schalken tegen Melzer had plaats in stadion 3. De wind blies in de lengte van de baan. Vooral tegen de wind in was het moeilijk spelen. De eerste set stond bol van de breakpoints. Schalken kreeg er drie in de eerste opslagbeurt van Melzer, maar wist ze niet te benutten. Melzer kreeg er twee op de eerste opslagbeurt van Schalken en verzilverde de tweede. Vervolgens liep hij naar 3-0 uit. De Nederlandse favoriet, zestiende geplaatst, bleef stoïcijns retourneren. Hij kwam terug naar 3-3 door verscheidene dropshots af te timmeren. Op 4-5, toen Schalken serveerde, kreeg Melzer het eerste setpoint. Hij benutte het niet. Op 5-6 kreeg hij zelfs drie setpoints. Schalken werkte ze allemaal weg, bereikte uiterst moeizaam de tiebreak en won die met 7-1. ,,Als ik die set had gepakt, was het een totaal andere wedstrijd geworden'', vond Melzer later. ,,Als ik die set had verloren, was ik gewoon verdergegaan'', stelde Schalken koeltjes.

Melzer, vijf jaar jonger dan zijn tegenstander, had geen controle over zijn emoties. Hij klaagde bij de umpire vaak over de matige kwaliteit van de lijnrechters. Hij had niet altijd ongelijk, maar alle spelers hebben er in Melbourne Park mee te maken.

In de tweede set liep Schalken uit naar 3-0, maar door een paar slordigheden miste hij op 5-3 een setpoint en liet een break toe naar 5-4. Daarna joeg Melzer op eigen opslag eerst een volley in het net en vervolgens volleerde hij op setpoint tegen de bal buiten de baan. Het waren benauwde momenten, waaruit Schalken dankbaar ontsnapte. Melzer was zo desperaat over zijn eigen falen, dat hij in de derde set nauwelijks nog verweer had. Schalken dankte de Nederlandse supporters op de tribunes met een klein handgebaar. ,,Ik ben blij dat ze er zijn, maar ik ben geen showmaster die gaat buigen als Agassi of Srichaphan. Onder alle omstandigheden moet ik mezelf blijven, anders zou ik maar een flater slaan.''

Schalken heeft tegen zijn komende tegenstander Roddick een negatieve conduitestaat. Hij wist slechts één keer te winnen van de huidige aanvoerder van de wereldranglijst. ,,Het wordt zeer, zeer moeilijk'', zei Schalken die in de kwartfinale van de US Open volledig werd weggeslagen door de latere winnaar Roddick. De Amerikaanse hardhitter won in New York voor het eerst een grandslamtoernooi.

Roddick heeft zich in Melbourne tot dusver indrukwekkend gemanifesteerd. Hij raakte tijdens de eerst drie partijen geen enkele set kwijt. Vorig jaar reikte Roddick in Australië tot de halve eindstrijd. Schalken kwam in 2003 niet verder dan de tweede ronde.