NASA raakt contact met robotverkenner op Mars kwijt

Specialisten van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zijn er niet in geslaagd het contact met de robotverkenner Spirit, die twee weken geleden met succes op Mars is geland, te herstellen. De basis in het Californische Pasadena, vanwaaruit de robot wordt bestuurd, verloor gisteren alle contact met de robot.

Het nieuws is een grote tegenslag voor de ontwerpers van de 410 miljoen dollar kostende Spirit. ,,Dit is een extreem serieuze afwijking'', zei Peter Theisinger, leider van het project. De missie van Spirit heeft de belangstelling van de wereld gekregen door de haarscherpe foto's van het Mars-landschap dat de robot naar de aarde heeft doorgeseind. De afgelopen dagen was Spirit begonnen met het belangrijkste onderdeel van de missie, de zoektocht naar water of sporen daarvan. De aanwezigheid van water kan aantonen dat ooit leven heeft bestaan op Mars.

De problemen met Spirit hebben geen invloed op de landing van een tweede robotverkenner, Opportunity, op Mars. Die landing van het tweelingbroertje van Spirit zal naar verwachting morgennacht Amerikaanse tijd plaatshebben. Volgens NASA is Opportunity ook gemaakt om bij eventualiteiten met de Spirit de Mars-missie toch te kunnen vervolgen.

De hooggespannen verwachtingen over de resultaten van het onderzoek van Spirit waren de afgelopen dagen al iets getemperd omdat NASA-specialisten begonnen te vermoeden dat de robotverkenner op een kraterbedding was geland die mogelijk was bedekt met lava. Daardoor zou het vaststellen van sporen van water veel moeilijker zijn dan aanvankelijk werd gehoopt. Geologen waren daarom al voor de contactproblemen met Spirit begonnen hun hoop te vestigen op Opportunity. Die robot zal landen in een gebied waar een bodemsoort aanwezig is die op aarde in verband gebracht wordt met de aanwezigheid van water.