KLM doet zijn best voor Air France

De aandeelhouders van Air France zullen nu wel een iets beter gevoel hebben over de voorgenomen fusie met KLM dan toen de overeenkomst vorig jaar bekend werd gemaakt.

Destijds was de Nederlandse luchtvaartmaatschappij in wezen een verlieslijdend bedrijf met te veel ballast. Maar nu lijkt het erop dat KLM ernst maakt met het terugdringen van zijn kosten. Die inspanningen zijn in het derde kwartaal geïntensiveerd, waardoor KLM het lopende boekjaar break-even hoopt te draaien. Bovendien lijkt de overeenkomst zonder al te veel problemen langs de mededingingsautoriteiten te komen.

De verwachting dat de transactie medio februari zal worden goedgekeurd, heeft het verschil tussen de door Air France geboden prijs per KLM-aandeel en de huidige beurskoers tot zo'n 8 procent teruggebracht.

KLM doet op het gebied van de kostenbesparingen zijn uiterste best. Een deel van de bezuinigingen is verwezenlijkt door het lozen van overtollige capaciteit. De luchtvaartmaatschappij heeft vijf jumbojets afgedankt, waardoor een capaciteitsdaling van 6 procent werd bereikt en het aantal zitplaatsen dat per vliegtuig gevuld moet worden om break-even te kunnen draaien, is gedaald. Daardoor is KLM beter bestand tegen lagere passagiersaantallen. De maatschappij zei eveneens op schema te liggen voor het behalen van het voor april 2005 beloofde totaal aan bezuiningen van 650 miljoen euro.

Ook de omzetverwachtingen zien er zonniger uit. Net als British Airways eerder deze maand begint KLM eindelijk de stoelen aan de voorzijde van de vliegtuigen te vullen.

Hoewel KLM niet méér heeft gedaan dan wat het vorig jaar mei had beloofd te zullen doen, toont de markt zich verrast door de veerkracht van het concern. Maar die moet waarschijnlijk in de context van de fusie worden gezien. KLM is als onderdeel van de voorgenomen overeenkomst met Air France verplicht zijn bezuinigingsbeloften in te lossen. En de luchtvaartmaatschappij wil de deal op geen enkele manier in gevaar brengen, omdat zij zo'n kans waarschijnlijk nooit meer zal krijgen. Maar KLM is wel de kleinste fusiepartner, dus als topman Leo van Wijk en zijn managers hun banen na het samengaan van de twee concerns willen behouden, doen ze er goed aan te laten zien dat ze kunnen presteren.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.