Schalken realiseert een `mijlpaaltje'

Sjeng Schalken heeft vandaag in Melbourne de derde ronde bereikt van de Australian Open. De 27-jarige tennisser uit Limburg versloeg in vier sets de Spanjaard David Ferrer: 6-3, 6-2, 5-7 en 6-1. In de derde ronde speelt hij overmorgen tegen de Oostenrijker Jurgen Melzer, die vandaag Ferrers landgenoot Galo Blanco versloeg: 6-3, 6-4 en 6-3.

Schalken, maandag in de eerste ronde te sterk voor de Deen Kenneth Carlsen, bereikte een mijlpaal met zijn tweede opeenvolgende zege op Melbourne Park. Bij acht vorige deelnames werd de ditmaal als zestiende geplaatste Nederlander altijd in de eerste of tweede ronde uitgeschakeld.

,,Het is heerlijk om een keer verder te komen dan één of twee rondjes'', sprak een opgeluchte Schalken na zijn triomf tegenover het persbureau ANP. ,,Maar ik ben wel een paar doden gestorven voor ik mijn mijlpaaltje kon slaan. De wedstrijd was een aanslag op mijn lichaam. Ik was blij dat hij op een gegeven moment fouten ging stapelen.''

De 21-jarige Ferrer kreeg zijn racket achter elke bal die Schalken met de van hem bekende oerdegelijkheid over het net sloeg. De kopman van het Nederlandse toptennis moest steeds meer vaart in zijn opslagen leggen en dat is geen specialiteit van hem. Het resulteerde vandaag in vele missers. ,,Die jongen sloeg werkelijk alles terug, ook als ik maximaal vaart gaf aan de opslag. Allez Sjeng, redeneerde ik bij mezelf. Breng de bal nou maar gewoon in en ga scoren in de rally. Gek genoeg won ik toen wel veel `vrije' punten.''

Schalken haalde de twee eerste sets binnen, omdat hij Ferrer tot fouten dwong. Het kostte kracht in de warmte op Melbourne Park, waar de temperatuur opnieuw rond de dertig graden schommelde.

In de derde set nam Ferrer nog meer risico's, hetgeen hem uiteindelijk de setwinst opleverde: 5-7. Die krachtsinspanning moest de Spanjaard in de vierde set vervolgens bekopen. Hij verloor met 6-1, na een vroege `servicebreak' van Schalken, die zich nu kan opmaken voor een confrontatie met Melzer.

De 22-jarige Oostenrijker is de huidige nummer 78 van de wereldranglijst, en een ander type-speler dan Ferrer: een aanvaller met een sterke linkshandige opslag. ,,Hij zal mij voortdurend attaqueren'', zo keek Schalken alvast vooruit. ,,Ik ken hem van Sankt Anton, een demonstratietoernooi eind 2002. Ik heb toen van hem verloren. Ik weet zeker dat hij her en der een steek laat vallen. Dan zal hij mij tegenkomen.''

Mocht Schalken vrijdag ook winnen van Melzer, dan lonkt een confrontatie met Andy Roddick, die vandaag afrekende met de na een dopingzaak gerehabiliteerde Tsjech Bodan Ulihrach: 6-2, 6-2 en 6-3. De Amerikaan, een van de favorieten voor de eindzege in Melbourne, treft in de volgende ronde zijn landgenoot en collega-hardhitter Taylor Dent.

Voor een ander servicekanon, Ivo Karlovic, kwam vandaag een einde aan de Australian Open. Het twee meter en acht centimeter lange servicekanon uit Kroatië verloor met driemaal 7-6 van de Amerikaanse veteraan Todd Martin, de 33-jarige en bijna volledig grijze voormalig finalist in Melbourne. Karlovic had de tweede ronde bereikt door een andere Amerikaan, Mardy Fish, met drie keer 7-6 te verslaan. De langste toptennisser ter wereld verloor geen enkele opslagbeurt, met dank aan zijn verwoestende service.

Raemon Sluiter en Martin Verkerk werden vandaag uitgeschakeld in de eerste ronde van het dubbelspel. Het Nederlandse duo verloor van het gereputeerde Franse koppel Michael Llodra/Fabrice Santoro, vorig jaar winnaar van de titel op de Australian Open: 2-6 en 6-7 (tiebreak 5-7).

Na hun nederlaag kunnen Sluiter en Verkerk naar Nederland terugkeren. Gisteren hadden ze hun enkelspel al verloren. Na enkele dagen rust, waarin Verkerk wil herstellen van de virusinfectie die hij vorige week in Sydney opliep, zullen beiden zich gaan voorbereiden op het Davis-Cupduel tegen Canada, begin volgende maand in het MECC van Maastricht.