Vers gerubriceerd nieuws op de pc

RSS maakt een oude internetbelofte waar: op de persoon toegesneden nieuws.

Het was de belofte van 1996. Het programma PointCast drong door op vele kantoorcomputers in de Verenigde Staten, en in de twee jaar daarna ook in Europa. PointCast plaatste een balk op het scherm van de gebruiker, waarop doorlopend het laatste nieuws werd getoond. Het programma stelde hoge eisen aan zowel computer als internetverbinding, en stierf een stille dood. Really Simple Syndication (RSS), een methode om nieuwsberichten eenvoudig via internet te verspreiden, lijkt zeven jaar later alsnog waar te maken wat PointCast ooit beloofde.

RSS maakt het mogelijk om automatisch nieuwe informatie van verschillende websites binnen te halen, deze door de computer te laten sorteren, en vervolgens gerubriceerd de koppen van de nieuwe berichten te bekijken. Wanneer de interesse is gewekt, kan er alsnog worden doorgeklikt naar de website waarop het bericht en eventueel aanvullende informatie staat. Wie nu dagelijks veel tijd kwijt is aan het bezoeken van uiteenlopende websites, kan zich zo met RSS veel geklik besparen en is bovendien sneller op de hoogte van nieuwe berichten. Die worden met RSS vaak bijna continu aangevoerd.

Voor het bekijken van RSS-berichten zijn twee dingen nodig: een speciaal computerprogramma, en de berichten zelf. Deze laatste worden verspreid via zogeheten RSS-feeds, te vergelijken met een digitale telex waarop berichten worden aangevoerd. Steeds meer websites bieden dergelijke RSS-feeds aan. Actueel nieuws uit de krant Christian Science Monitor of The New York Times, of de laatste wetenschapsberichten uit Nature of New Scientist zijn zo te lezen.

Het gebruik van RSS was en is nog altijd erg groot onder zogeheten weblogs. Dit zijn websites waarop korte, vaak persoonlijk getinte stukjes verschijnen. De onderwerpen van weblogs lopen sterk uiteen.

Naast de ontelbare weblogs waarop tienermeisjes hun verliefdheden betreuren, zijn er ook deskundigen die hun kennis via weblogs verspreiden. Zo zijn er weblogs met onderwerpen die uiteenlopen van Amerikaanse politiek (www.andrewsullivan.com) tot ontwikkelingen in Irak (www.command-post.org) en de laatste gadgets (www.gizmodo.com).

Recent komen er echter ook steeds meer `professionele' websites die RSS aanbieden. In Nederland maakt de site Marktplaats.nl intensief gebruik van RSS-feeds. Op Marktplaats.nl bieden Nederlanders tweedehands spullen aan in enkele honderden verschillende categorieën. Met RSS is het mogelijk een dergelijke categorie automatisch in de gaten te houden, zodat er snel kan worden gereageerd als er een interessante aanbieding voorbijkomt. Ook de nieuwssite Nu.nl biedt een RSS-feed. Omdat deze feed extra bezoek genereert, is dat voordelig voor Nu.nl, die het van advertentie-inkomsten moet hebben.

Om RSS-feeds te kunnen bekijken, is een speciaal computerprogramma nodig. Populair is het gratis AmphetaDesk, dat in diverse versies beschikbaar is. Het programma, te vinden via www.disobey.com/amphetadesk/, werkt op Linux, Mac OS en Windows. Gratis klinkt leuk, maar heeft ook een nadeel: de meest recente versie is alweer meer dan een jaar oud. Splinternieuw daarentegen, maar nog niet helemaal uitgetest, is het uitstekend gerecenseerde programma FeedDemon (alleen voor pc, www.bradsoft.com/feeddemon/).

Wie veel gebruikmaakt van het e-mailprogramma Microsoft Outlook kan goed uit de voeten met NewsGator. Deze RSS-lezer nestelt zich in Outlook en maakt het mogelijk om nieuwe berichten te behandelen als waren het e-mails. Het doorsturen van een interessant artikel wordt zo erg eenvoudig gemaakt. NewsGator, dat bedrieglijk eenvoudig lijkt, heeft daarnaast uitstekende sorteermogelijkheden. Het programma is niet gratis, maar op www.newsgator.com kan wel een gratis proefversie worden binnengehaald. De aanschafkosten zijn met 29 dollar overkomelijk.

Het vinden van RSS-feeds is relatief eenvoudig. Diverse websites bieden indexen van RSS-feeds aan, zoals op www.newsisfree.com/sources/bycat/.

Een andere populaire index van RSS-feeds is www.myrss.com/catalog/. Op beide sites staan RSS-feeds gerubriceerd op onderwerp. Het is aan te raden om ook in het RSS-programma van uw keuze onmiddellijk na te denken over een goede indeling van de verschillende feeds. Dat maakt het mogelijk om efficiënt het aanbod van nieuws te kunnen verwerken.

Een nadeel van de genoemde indexsites is dat sommige websites officieel geen RSS aanbieden, en dus ook niet in een index zijn opgenomen. Gelukkig wemelt het op internet van de slimme gebruikers die onofficiële RSS-feeds hebben gecreëerd van die sites.

Het vinden van deze feeds is soms lastig. Eén methode om ze te vinden is via www.google.com. Wie daar de naam van de website invult (tussen aanhalingstekens als de naam uit meerdere woorden bestaat), en daarachter het woord `RSS' zet, heeft kans alsnog de zo gewenste feed te vinden. Werkt dat niet, dan kan nog geprobeerd worden om `RSS' te vervangen door respectievelijk `XML' (eXtensible Markup Language, de naam van de taal waarvan RSS gebruikmaakt), of RDF (Resource Description Framework, een toepassing van de XML-taal).

En als ook dat niets oplevert, resteert slechts een mail naar de betreffende website met een vriendelijk verzoek, of geduld.