Schalken met overtuiging verder

Met een overtuigende overwinning en een heroïsche uitschakeling is vandaag in Melbourne voor het Nederlandse toptennis de Australian Open begonnen. Sjeng Schalken ging door naar de tweede ronde door de Deense qualifier Kenneth Carlsen in drie sets te verslaan. John van Lottum weerde zich vijf sets als een held tegen de Braziliaanse wereldtopper Gustavo Kuerten, maar moest na 3 uur en 15 minuten met een totaal verkrampt lijf capituleren.

Schalken heeft in acht vorige Australian Opens geen imposante erelijst opgebouwd. Nooit kwam hij voorbij de tweede ronde. Als dat een keer gebeurt, moet het dit jaar zijn. De als zestiende geplaatste Limburger is ondertussen een routinier die zich elk jaar als tennisser verbeterde. De wijze waarop hij vandaag Carlsen naar Denemarken terugstuurde, was indrukwekkend.

,,Ik heb hem schaakmat gezet'', analyseerde Schalken na zijn winst in 7-5, 6-3 en 6-1. ,,De cijfers geven misschien het beeld van een gemakkelijke overwinning, maar dat is niet zo. Ik heb er behoorlijk hard voor moeten werken.''

Met een soepeler opslag dan voorheen – hij buigt nu de knie en komt meer naar voren – haalde Schalken een hoog servicepercentage. Van alle eerste opslagen kwam 83 procent in het vak. Met de schuine wind op buitenbaan dertien mee kon hij druk zetten op zijn tegenstander en bij wind tegen hield hij de controle over zijn eigen spel. Na tien games wist de Nederlander het zwakke punt van zijn opponent te vinden: de backhand.

Schalken bestookte de Deen daar veelvuldig en boekte de gewenste successen. Hij pakte de eerste set met 7-5 met een break in de twaalfde game, de tweede set met een break in de vierde game en de derde set met drie verzilverde breakpunten. ,,Het was een goede test tegen een speler die in de kwalificaties uitstekend had gespeeld. Ik ben heel blij dat ik er doorheen ben.''

In de tweede ronde is de Spanjaard David Ferrer zijn volgende tegenstander. Hij was in drie sets te sterk voor de jeugdige Luxemburger Gilles Muller (7-6, 6-1 en 6-3).

De wedstrijd tussen John van Lottum en Gustavo Kuerten was van een ander kaliber. De partij kende een grillig verloop. Kuerten, drievoudig winnaar van het Franse Open op Roland Garros, was favoriet. Hij stond zeventig plaatsen hoger op de wereldranglijst dan de Nederlander met het opvliegende karakter. `Guga' is echter niet meer de grote tennisser van voor zijn heupoperatie in 2002.

Dat bleek in de eerste set. Van Lottum leek klaar voor een mooie tennisstrijd na een week trainingskamp in Australië met coach Alex Reijnders, overklaste de Braziliaanse vedette in de meeste rally's. Hij won dan ook verdiend de eerste set met 7-5, maar kreeg toen al bedenkingen.

,,Ik had de eerste set met 6-2 moeten winnen'', verweet hij zichzelf later. ,,Dan was ik in de tweede en derde set absoluut niet zo overlopen als nu gebeurde. Ik heb daar al met mijn energie geknoeid.''

De Braziliaan kreeg vleugels in de tweede en derde set en ging beter opslaan. Van Lottum kampte met ergernis. De tweede set verloor hij met 6-0 en de derde met 6-1. In de vierde set herpakte Van Lottum zich en was er weer sprake van een wedstrijd. Hij won de vierde set met 6-2. ,,Maar ik voelde toen al de kramp opkomen.''

De vijfde set ontwikkelde zich dramatisch. Bij 2-3 stortte Van Lottum voor de eerste keer neer en moest hij worden gemasseerd. Bij 4-4 leek hij kapot. Umpire Norm Quist en hoofdscheidsrechter Alan Mills moesten hem wegdragen. Van Lottum wilde niet opgeven. Hij kreeg zout, nam magnesiumtabletten en dronk veel water.

,,Vorig jaar moest ik op Wimbledon tegen Kuerten al opgeven door een rugblessure. Nu wilde ik de wedstrijd per se afmaken.'' Dit lukte, al was het met kramp in beide benen en zijn rechterarm. Hij kon niet meer sprinten en ook geen kracht zetten. Serveren deed hij als een recreatietennisser en toch kwam hij op een 5-4 voorsprong. ,,Ik hoopte dat Kuerten zou gaan stressen en het niet kon afmaken. Hij maakte het helaas wel af.''

Rainer Schüttler, de finalist van vorig jaar, was de belangrijkste verliezer op de eerste dag van de Australian Open in Melbourne. De 27-jarige Duitser verspeelde in zijn partij tegen de Zweed Robin Söderling een voorsprong van 2-0 in sets. Carlos Moyá, de nummer 7 van de plaatsingslijst, trok zich terug met een enkelblessure.