Lord Black verkoopt zijn kranten

De omstreden Brits-Canadese krantentycoon Conrad Black verkoopt zijn meerderheidsbelang in Hollinger, uitgever van onder meer de Britse Telegraph, de Chicago Sun-Times en de Jerusalem Post.

Voor 466 miljoen dollar (383 miljoen euro) worden de Britse tweelingbroers en multimiljardairs David en Frederick Barclay eigenaars van Hollinger Inc. Die houdstermaatschappij bezit een beslissende stem in Hollinger International, het moederbedrijf van Blacks krantenimperium dat in totaal 400 titels omvat en dat sinds twee maanden op voet van oorlog leeft met Black en diens holding. De tweelingbroers (69), die als kluizenaars leven op een kasteel op het Kanaaleiland Sark, zijn eigenaar van het Ritz-hotel in Londen, het postorderbedrijf Littlewood's en een groep Schotse kranten, waaronder The Scotsman.

Het bod van de broers werd afgerond nadat het concern Black dit weekeinde had afgezet als voorzitter. Dat gebeurde nadat de Amerikaanse beursautoriteit, de Securities and Exchange Commission, vrijdag een rechtszaak tegen Black en zijn holding was begonnen wegens fraude. Black was in november al afgetreden als directeur van Hollinger International toen bekend werd dat hij en medebestuurders zeker 32 miljoen dollar aan `managementvergoedingen' hadden gekregen die niet in de boeken stonden. Dat bedrag maakte deel uit van in totaal 200 miljoen dollar die aandeelhouders in een afzonderlijke rechtszaak tegen Black en zijn compagnons terugeisen.

De transactie met de Barclays verhelpt het acute kastekort bij Hollinger Inc, omdat de broers ongeveer 140 miljoen dollar aan schulden van die holding overnemen. Maar de lopende rechtszaken (waarin de Barclays nu ook partij worden) en een Amerikaans verbod om de activa van Hollinger afzonderlijk te verkopen, kunnen nog een spaak in het wiel steken. Black heeft bovendien eerder beloofd geen zaken te doen die de `strategische herziening' van de groep door Hollinger International zou bemoeilijken.

Het belangrijkste onderdeel van die herziening is de potentiële verkoop van de Telegraph-groep, uitgever van de The Daily Telegraph, The Sunday Telegraph en het weekblad The Spectator. Er zijn zeker vijf serieuze gegadigden voor de groep, die volgens analisten bij een verzelfstandiging wel 500 miljoen pond (710 miljoen euro) zou kunnen opbrengen. Onder de kandidaat-kopers zijn krantenbedrijven als de Mail-groep, Independent-eigenaar Tony O'Reilly en mogelijk The Washington Post. Door de controlerende holding te kopen – die 30 procent van Hollinger International bezit, maar 78 procent van het stemrecht – worden de Barclay-broers voor een koopje eigenaar van The Telegraph. De krant is met een oplage van 900.000 de grootste van de Britse serieuze kranten en geldt als het belangrijkste vehikel van de Britse Conservatieve Partij.