Trollen en levenspunten

Op de kaarten staan afbeeldingen van monsters, tovenaars en andere fantasie- figuren. Het kaartspel Magic-the Gathering is populair. In de Amsterdamse RAI nemen dit weekeinde de beste spelers van de wereld het tegen elkaar op.

Honderden lege tafels in hal 4 van de Amsterdamse RAI. Donderdagmiddag timmeren werklui in het midden van de zaal een groot podium waar dit weekeinde de beste Magic-spelers van de wereld hun kunsten vertonen. Aan een klein plukje tafels zijn groepjes jongeren al aan het kaarten. Zij proberen zich te kwalificeren voor het hooftoernooi, dat gisteren is begonnen. ,,Geen enkel potje is hetzelfde'', zegt een van hen.

Zo'n 350 Magic-spelers uit de hele wereld zijn naar Amsterdam gereisd. Ze doen mee aan de Magic Pro Tour, een wedstrijdenreeks die Nederland voor de eerste keer aandoet. De deelnemers, voor het merendeel mannen, spelen op het hoogste competitieniveau van dit kaartspel vol magische figuren. Het prijzengeld, opgebracht door sponsors, bedraagt 160.000 euro. De hoofdprijs is 24.000 euro.

Magic is een spel met een hoog Harry Potter- en Lord of the Rings-gehalte. Op de kleurrijke kaarten staan elfen, tovenaars en andere magische wezens. Sinds het door de Amerikaanse wiskundeleraar Richard Garfield bedachte spel tien jaar geleden op de markt kwam, groeide het enorm in populariteit. De kaarten, in negen verschillende talen verkrijgbaar, worden inmiddels verkocht in meer dan veertig landen.

De Magic-kaarten zijn te koop bij games-winkels, die in vrijwel alle grote steden in Nederland te vinden zijn. Zowel onder kinderen als volwassenen is het spel populair. Inmiddels zijn er duizenden verschillende Magic-kaarten in de omloop. Regelmatig verschijnen nieuwe series met bijgestelde regels. Sommige kaarten uit de eerste serie zijn inmiddels honderden euro's waard.

De 27-jarige Bram Snepvangers is een van de zestien Nederlandse deelnemers aan het toernooi in Amsterdam. De Magic-speler uit Houten deed al aan dertig proftoernooien mee. Met redelijk succes, al kan hij van het prijzengeld nog niet leven. Vorig jaar eindigde hij als zevende in Chicago en een jaar eerder zelfs als tweede in Nice. Bram: ,,Daar won ik 20.000 dollar.''

Bij de toernooien nemen steeds twee spelers het tegen elkaar op. Elke speler begint met een stapel van minimaal 40 kaarten. Er zijn verschillende soorten kaarten: wezens (zombies, elfen, trollen enz.), betoveringen, magische voorwerpen en landen. Doel is de tegenstander van z'n twintig levenspunten te beroven. Dat kan door de kaarten zo uit te spelen, dat de tegenstander geen passend antwoord heeft. Een potje duurt zo'n twintig minuten.

Tien jaar geleden begon Snepvangers Magic te spelen met vrienden, vooral in de schoolpauzes. ,,Ik raakte uitgekeken op schaken. Daar zag ik steeds dezelfde stellingen terugkomen. Magic is gevarieerder. Het is niet een heel moeilijk spel. Maar om écht goed te worden, dat is heel lastig. Daarvoor heb je veel ervaring en spelinzicht nodig.''

Die ervaring bouwde Snepvangers op in toernooien, eerst vooral in Nederland. In 1997 plaatste hij zich voor het eerst voor een wedstrijd van de Pro Tour. In Los Angeles won hij twee jaar later voor het eerst 2.300 dollar met een achttiende plaats. ,,Ik heb ontzettend veel mensen door het spel leren kennen. De laatste tijd gaat het wat minder. Dat komt doordat ik nu zelf meer toernooien organiseer.''

Bij het toernooi in de RAI assisteren twintig scheidsrechters. Die judges – Engels is de voertaal – moeten beslissen bij ingewikkelde spelsituaties. Ze kunnen ook waarschuwingen en straffen uitdelen. De 32-jarige Jaap Brouwer is een van de weinige Nederlandse scheidsrechters op het hoogste niveau. Ongeveer vijf keer per jaar is hij in het buitenland actief. ,,Bij gecompliceerde spelsituaties ga ik met de spelers in gesprek'', zegt Brouwer. ,,Wie vals speelt, krijgt een waarschuwing. Bij de tweede waarschuwing gaat een speler net als bij voetbal naar huis.''

De scheidsrechter vergelijkt het spel met autorijden. ,,Alle handelingen afzonderlijk doen is niet zo moeilijk. Alleen sturen kan iedereen. Maar tegelijk schakelen en in de spiegels kijken maakt het al lastiger. Magic is zo moeilijk doordat je aan heel veel dingen tegelijkertijd moet denken.''

Die veelzijdigheid vindt Brouwer het leukste aan Magic. ,,Je kan een selectie maken uit honderden verschillende pakketten met kaarten, je deck. Je hebt heel agressieve, maar ook zeer verdedigende decks. Doordat elke Magic-speler een andere tactiek heeft, is geen enkel potje hetzelfde. Als scheidsrechter moet ik wel goed mijn talen beheersen. Zonder Engels ben ik echt weg.''