Waarom verschuilt Berlusconi zich?

Waar is Berlusconi? Al bijna een maand is de Italiaanse premier en mediamagnaat niet meer op televisie gesignaleerd, het medium waar hij normaal niet van weg is te slaan en waaraan hij zijn macht heeft te danken.

En dat terwijl er toch meer dan voldoende aan de hand is in Italië. De miljardenfraude bij het zuivelconcern Parmalat, de vanuit Bologna gestuurde bombrieven naar Europese instellingen en politici, de overdracht van het voorzitterschap van de Europese Unie aan Ierland, het ongrondwettelijk verklaren van de wet die Berlusconi immuniteit verleende; geen van deze zaken bracht de premier op het beeldscherm.

Van dinsdag 23 december tot dinsdag 13 januari bleef hij weg uit Rome. Op die dag bezocht hij in veertien uur al zijn politieke bondgenoten om vervolgens weer te vertrekken naar een van zijn zeven gigantische villa's op het eiland Sardinië.

Waarom verschuilt hij zich? Allerlei geruchten doen de ronde. Sommige kranten trekken een vergelijking tussen de Romeinse keizer Tiberius en Berlusconi. Tiberius liet zich tussen 16 en 26 na Christus elf jaar niet zien in Rome. Hij had zich teruggetrokken op het eiland Capri waar hij twaalf villa's tot zijn beschikking had en van waaruit hij via keiharde missiven zijn imperium op afstand bestuurde. Berlusconi zou net als Tiberius het Romeinse politieke gekrakeel beu zijn, Italië vanaf zijn eigen lievelingseiland per internet regeren, en zich ondertussen in alle rust willen voorbereiden op de campagne voor de verkiezingen voor het Europees parlement in juni. Volgens andere geruchten is Berlusconi ziek. Zo zou in het holst van de nacht een heel team van radiologen en cardiologen per helikopter zijn overgevlogen naar Sardinië.

Woensdag kwam echter de mogelijke verklaring voor Berlusconi afwezigheid naar buiten. Volgens dagblad La Stampa heeft Berlusconi het een en ander laten straktrekken en wegzuigen. De krant citeerde de arts van de premier, en tevens burgemeester van Catania, Umberto Scapagnini, die zei dat zijn baas ,,een kleine plastisch-chirurgische operatie in de buurt van zijn ogen had ondergaan''. Dit zou kunnen verklaren waarom Umberto Bossi maandag na afloop van een lunch met Berlusconi op de vraag hoe het met de premier ging, antwoordde: ,,Ik vond hem opvallend strak.''

Berlusconi zou al twee keer eerder een facelift hebben genomen, in 1996 en in 2000 voorafgaand aan de verkiezingscampagne. Volgende week viert Berlusconi dat hij tien jaar geleden met zijn partij Forza Italia het politieke strijdperk betrad. Waarschijnlijk zal zijn lach daar weer stralen alsof de tijd geen vat op hem heeft.

Of dat werkelijk zo is, blijft echter de vraag. Volgens weer andere geruchten lijdt de Italiaanse premier, die zeven jaar geleden is geopereerd aan prostaatkanker, aan iets ernstigers lijden dan enkel het knabbelen van de tand des tijds. Bekend is dat hij zich bedient van curieuze groentediëten.

Afgezien van de speculaties over zijn gezondheid is een minstens zo intrigerende vraag hoe een premier zich een afwezigheid zonder precedenten kan permitteren zonder dat zijn staf er een officiële (medische) verklaring voor geeft.