Uitrusting leger `een schande'

De weduwe van een gesneuvelde Britse militair in Irak heeft de positie van minister Geoff Hoon van Defensie verder aan het wankelen gebracht.

Hoon verklaarde vanochtend tegenover de BBC `erg spijt' te hebben dat sergeant Steve Roberts (33), die diende in een tankregiment, aan het begin van de oorlog zijn kogelvrije vest had moeten inleveren om tekorten te verhelpen bij de infanterie, die meer risico zou lopen. Roberts werd tijdens een confrontatie met Irakezen in de borst geschoten en stierf. Volgens een voorlopig rapport van Hoons ministerie zou hij nog hebben geleefd als hij toen zijn body armour had gedragen. Volgens Roberts' weduwe Samantha heeft Hoon ,,bloed aan zijn handen, in elk geval dat van Steve''. Hoon, die volgende week mogelijk een ontmoeting met haar heeft, zegt niet te zullen aftreden. Over zijn vertrek wordt al langer gespeculeerd, omdat hij geldt als spil in de affaire-Kelly, de wapenspecialist wiens vermoedelijke zelfmoord leidde tot een politieke crisis over de motieven om de oorlog in Irak te beginnen.

In totaal werden 36.000 kogelvrije vesten verstuurd naar de Golf, voldoende voor alle Britse soldaten, maar door de logistieke chaos aan het begin van de oorlog, bereikte een deel daarvan niet het front vóór het begin van de gevechten.

Roberts' dood is des te navranter omdat hij in een gesproken dagboek aan zijn vrouw, dat deze week openbaar is geworden, de logistiek ,,een grap'' noemt en de tekorten aan essentiële uitrusting ,,een schande''.

Tory-leider Michael Howard heeft gezegd dat Hoon zijn ,,plicht heeft verzaakt'' en daarom moet aftreden. De defensiewoordvoerder van de Liberal Democrats, Sir Menzies Campbell, zei niet te geloven in de ,,rituele'' roep om af te treden, maar volgens hem hadden politici wel een ,,morele verplichting'' om soldaten met voldoende bescherming naar het front te sturen.