Stunt handbalploeg blijft uit

De Nederlandse handbalploeg zag gisteren door een nipte nederlaag tegen Slowakije de kans zich voor het eerst voor het WK te plaatsen aanzienlijk slinken.

Na de verrassende 27-22 overwinning op Bosnië-Herzegovina zondag in Volendam leken de Nederlandse handballers, die zich nog nooit voor een belangrijk internationaal toernooi wisten te plaatsen, even voor een stunt te gaan zorgen in de kwalificatie voor het wereldkampioenschap in 2005. Maar Slowakije temperde gisteren in sporthal Angelslo in Emmen de optimistische verwachtingen over een mogelijke Nederlandse deelname aan het WK.

Hoewel zijn team met een minimaal verschil (30-29) had verloren en de nederlaag tegen de Slowaken herinneringen opriep aan de kater na de 29-28 nederlaag in de uitwedstrijd tegen Bosnië vorige week, bleef bondscoach Henk Groener gisteravond opmerkelijk kalm. Hij constateerde dat zijn jonge ploeg - met een gemiddelde leeftijd van 22 jaar - nog de nodige ervaring mist om op internationaal niveau een wedstrijd koelbloedig uit te spelen.

Daarbij kwam dat de Slowaken hun eerste wedstrijd speelden en nog `fris' waren, terwijl Nederland al twee kwalificatieduels en een zware voorbereiding - onder meer het zeslandentoernooi in Zwitserland in december - achter de rug had. ,,We hebben te weinig druk op het doel van de Slowaken kunnen zetten. Je zag dat de spelers last hadden van vermoeidheid'', sprak Groener.

Teleurgesteld was de oud-international wel omdat Nederland, net als in het duel in Gorazde tegen Bosnië, voldoende kansen had gehad op de overwinning. Toch weigerde Groener de handdoek al in de ring te gooien. ,,Waarom zou de droom (deelname aan het WK, red.) voorbij zijn? Ik ga nu niet zeggen dat we geen kans hebben. We zien zaterdag wel weer'', doelde Groener op de laatste wedstrijd voor Nederland in groep 3, in de eerste kwalificatieronde.

In theorie zou het team van Groener nog kunnen doordringen tot de play-offs die eind mei en begin juni worden gespeeld. Maar dan moet Slowakije zaterdag met minimaal twee punten verschil worden verslagen en is Nederland bovendien nog afhankelijk van het resultaat van de duels tussen Bosnië en Slowakije.

Groener beseft dat het ,,heel moeilijk'' zal worden de Slowaken in eigen huis te verslaan en zo uitzicht te houden op het WK. ,,Ik zie Slowakije als de sterkste tegenstander in onze poule. Ze zijn fysiek sterker en hebben meer ervaring'', aldus de coach, die anderhalf jaar geleden is aangesteld en een verjongingskuur heeft doorgevoerd in de nationale selectie.

Groener nam afscheid van een aantal ervaren internationals die hun sporen in het Nederlandse handbal hadden verdiend, maar volgens de coach niet genoeg in hun sport investeerden om ooit in de buurt van de internationale top te geraken. Dat werd hem niet in dank afgenomen door Aalsmeer en enkele Limburgse handbalploegen, voormalige `hofleveranciers' van het Nederlands team.

Maar gezien de figurantenrol die Nederland de afgelopen jaren speelde tijdens kwalificatiewedstrijden voor grote toernooien moest het roer drastisch om. Groener, die zelf meer dan tweehonderd interlands speelde, spreekt uit eigen ervaring. ,,De top in het handbal is fullprof. Wil je daar dus bij in de buurt komen, dan zul je vijf dagen per week moeten trainen. Anders heb je geen kans.''

Gevolg van de nieuw ingezette koers was dat een aantal ervaren internationals afhaakte en Groener nu een ploeg heeft opgebouwd, waarvan de basis bestaat uit jonge spelers van het Drentse E&O en uit de Duitse Bundesliga. Van zijn pupillen verwacht de bondscoach een onvoorwaardelijke trainingsinzet - de spelers uit de Nederlandse competitie trainen buiten hun club om wekelijks `centraal' op Papendal - en een professionele benadering van hun sport.

De status van `handbaldwerg' op internationaal niveau was immers te wijten aan jarenlang amateurisme in het Nederlandse mannenhandbal. ,,Door meer te trainen gaat het niveau in de Nederlandse competitie vanzelf omhoog. Voorlopig is het nog zo dat handballers in Nederland tot een bepaald niveau kunnen komen. Hun `opleiding' moeten ze afmaken in een buitenlandse competitie'', meent Groener, die zelf trainer was in de Duitse Bundesliga.

Terugkijkend op de kwalificatieduels met Bosnië en Slowakije - Nederland werd niet weggespeeld zoals in voorbije jaren het geval was, maar was gewaagd aan de tegenstander - ziet Groener het gelijk van zijn werkwijze bevestigd. ,,Ik heb er nooit aan getwijfeld dat dit de juiste aanpak is. Toen ik zelf nog handbalde hebben we met Nederland nooit iets bereikt.''

Aanvoerder Eelco Weevers (speler van E&O) en Fabian van Olphen (speler van het Duitse Tus N Lübbecke) kunnen zich prima vinden in de visie van hun coach. De 22-jarige Van Olphen betitelt het team als `een goede groep jongens die alles over hebben voor handbal'. ,,Je zag tegen Slowakije dat we nog te weinig routine hebben en te gehaast zijn om de wedstrijd uit te spelen. We kunnen alleen maar beter worden. Ik denk dat deelname aan een EK of WK over drie jaar realistisch is'', verwacht Van Olphen, tegen Bosnië met negen treffers uitblinker en tegen Slowakije goed voor vijf treffers.

Ploeggenoot Weevers (23) sluit zich daarbij aan. ,,We hadden zeker een punt verdiend tegen Slowakije. Op termijn moeten we ons kunnen plaatsen voor een groot toernooi. Maar we moeten allemaal individueel nog beter worden. Eigenlijk zouden we allemaal in Duitsland moeten spelen om meer ervaring op te doen op internationaal niveau.''