Bush: de ruimte in vanaf de maan

De Amerikaanse president George Bush heeft gisteren plannen gepresenteerd om ,,de aanwezigheid van mensen in de ruimte'' verder uit te breiden, te beginnen met een terugkeer naar de maan in 2015. Van daar af moeten bemande missies naar Mars en andere planeten worden ondernomen.

Het voorstel van Bush komt op het moment dat de Verenigde Staten zich voorbereiden op de presidentsverkiezingen. Het land kampt met een begrotingstekort dat dit jaar dreigt op te lopen tot 500 miljard dollar. Volgens de president, in een toespraak vol beladen retoriek, is minder dan een jaar na het fatale ongeval met het ruimteveer Columbia behoefte aan een nieuwe richting voor het Amerikaanse ruimtevaartprogramma.

,,We zullen nieuwe ruimteveren bouwen die mensen verder de ruimte in zullen brengen opdat we vaste voet aan de grond krijgen op de maan, waarvandaan we nieuwe reizen kunnen voorbereiden'', zei Bush.

Voor de financiering van het ambitieuze plan heeft Bush vooral gezocht bij het Amerikaanse ruimtevaartagentschap (NASA) zelf. Zo kondigde hij aan dat vanaf 2010 geen gebruik meer wordt gemaakt van de overgebleven drie space shuttles, de ruimteveren waarmee NASA de afgelopen twee decennia al zijn belangrijke ruimtemissies heeft uitgevoerd. Het gebruik van die toestellen zou niet meer nodig zijn omdat het internationale ruimtestation (ISS) dan gereed moet zijn.

Om tegemoet te komen aan mogelijke bezwaren van het Amerikaanse Congres dat een dergelijk programma onverantwoord is op het moment dat de Verenigde Staten zich geconfronteerd zien met grote financiële tekorten, heeft Bush gezegd dat niet meer dan 1 miljard dollar extra nodig is voor een periode van vijf jaar. De overige 11 miljard die zijn begroot zijn afkomstig uit NASA-budget dat vrijkomt door op de space shuttles te bezuinigen.

Financiële analisten maken bezwaar tegen dat optimisme en zien een stormachtige toename van de kosten zodra het programma goed en wel van start gaat. Op dat moment is Bush allang president-af, ook al zou hij dit jaar worden herkozen.

Een bemande Marsmissie vanaf een permanent ruimtestation op de maan zou al gauw meer dan negenhonderd miljard dollar kosten. Daardoor loopt het Amerikaanse tekort zeker op, ook al kost een nieuwe maanlanding een derde van de eerste landing in 1969.