Speelgoedwinkel vol met filmische props en gadgets

Het is een gedurfde keuze: een film maken over tradities en wetten die zelf alle filmwetten overboord zet. Dat is wat de Belgische regisseur Julien Vrebos heeft gedaan in The Emperor's Wife. Alle in de loop der jaren zorgvuldig opgebouwde regels – de grammatica van het medium film – worden met voeten getreden. Waar andere regisseurs ervoor zorgen dat hun hoofdpersoon op emotioneel belangrijke momenten in close-up te zien is, zodat alle gevoelens maximaal zichtbaar zijn, kiest Vrebos voor het filmen van zulke scènes door vogelkooitjes.

Soms hebben de stijlkeuzes van Vrebos een functie, zoals de scène waarin de kamerheer van de vorst achter in het kader scherp in beeld is, terwijl de keizer onscherp voorin te zien is. Zo maakt Vrebos duidelijk dat de kamerheer ondanks zijn bescheiden functie eigenlijk veel belangrijker is dan de zo voorname keizer. Maar meestal is het het werk van een regisseur die té graag te boek wil staan als een iconoclast. Vrebos doet vreselijk zijn best om in werkelijk elk shot iets nieuws te proberen. De door zijn kostuums en setting in een kasteel toch al behoorlijk barokke film bezwijkt dan ook al snel onder z'n eigen last. De ongeschreven wetten van Hollywood zijn er niet voor niets. Ze vergemakkelijken de betrokkenheid van de toeschouwer met het getoonde. In The Emperor's Wife gebeurt het tegenovergestelde: na een tijdje ontstaat er grote ergernis over de cinematografische spielerei van een regisseur die is losgelaten in een speelgoedwinkel vol filmische gadgets. De talrijke seksscènes worden bij voorkeur gefilmd door vitrages – een alternatief voor de met vaseline ingesmeerde lens bij softporno. Een meer bewondering oproepende `vondst' is de vrijscène tussen keizer en keizerin waarin de camera afwisselend voor en achter ze langs rijdt.

Met zijn alle kanten opschietende, overvolle mise-en-scène troeft Vrebos zelfs de Josef von Sternberg-films met Marlene Dietrich af, die toch ook niet vies waren van veel props tussen camera en gefilmde. Je zou kunnen betogen dat een film over het naar je hand zetten van wetten en de buigzaamheid van eeuwenoude tradities een perfecte filmische illustratie heeft gekregen. De vorm ís de inhoud. Maar dat is toch te veel eer voor een film die consequent het publiek expres en volledig buitensluit.

The Emperor's Wife. Regie: Julien Vrebos. Met: Jonathan Rhys Meyers, Maxton Beesley, Johnny de Mol. In: Het Ketelhuis, Amsterdam; Chassé, Breda; Lux, Nijmegen; Lantaren/Venster, Rotterdam.