Adecco's hoogmoed

Als een bedrijf dat zich zeer overnamebelust heeft getoond, gewag maakt van `wezenlijke tekortkomingen van de interne controles', laat dat in goede tijden de alarmbellen al rinkelen. In het kielzog van het Parmalat-schandaal is het dus niet verrassend dat beleggers in Adecco in paniek zijn geraakt. Vermoed wordt dat de zaken er niet zo best voor staan bij 's werelds grootste uitzendbureau. Het in Zwitserland gevestigde concern moest niet alleen de publicatie van het jaarverslag over 2003 uitstellen, maar kan niet eens zeggen wanneer dat klaar is. Bovendien weigert het om juridische redenen meer te zeggen over de ontdekte tekortkomingen dan wat er in de beknopte persverklaring staat.

Net als Parmalat – en Ahold, het Nederlandse supermarktconcern dat vorig jaar in de problemen kwam na een boekhoudschandaal – wist Adecco op overnamegebied van wanten. Op zijn website pocht het concern tot 's werelds grootste uitzendbureau te zijn uitgegroeid dankzij een `agressieve' koers van fusies en overnames.

De transactie die nu waarschijnlijk onder de loep zal worden genomen, is de aankoop voor 1,6 miljard dollar in 2000 van Olsten, een Amerikaans uitzendbureau. Een van de weinige details die Adecco heeft verschaft, is dat de `tekortkomingen van de interne controles' betrekking hebben op zijn Noord-Amerikaanse activiteiten. Olsten was de aanwinst waardoor Adecco in Noord-Amerika naar de toppositie wist door te stoten. De vergelijking met Parmalat moet niet te ver worden doorgevoerd. Adecco heeft bijvoorbeeld niet dezelfde schuldenproblemen. De nettoschuld stond aan het eind van het derde kwartaal van vorig jaar op 1,1 miljard euro. Zelfs na de koersval van de aandelen met 43 procent gisterochtend bedraagt de marktwaarde nog steeds 5,6 miljard euro – ofwel vijfmaal de schuldenlast. Niettemin zitten de obligatiehouders in de gordijnen. De obligatiekoersen zijn gedaald en het is veel duurder geworden om zich te verzekeren tegen de mogelijkheid dat Adecco failliet gaat. Beleggers die vorig jaar juli hebben ingetekend op de converteerbare obligaties met een couponrente van 0 procent, zullen zich wel bijzonder bekocht voelen. Het Griekse drama kent veel voorbeelden van hoogmoed vóór de val. Dat lijkt nu ook te gelden voor de financiële wereld. Adecco heeft zich zeker aan hoogmoed bezondigd. Zijn website verklaart: ,,Viervijfde van alle fusies mislukt. Adecco heeft een onbezoedeld blazoen als het gaat om de verwezenlijking van succesvolle fusies en heeft daardoor binnen vijf jaar de top bereikt.'' Deze woorden komen nu als een boemerang terug.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.