Bliksembezoek van premier aan troepen in Irak

Premier Balkenende heeft gisteren onverwachts een bliksembezoek gebracht aan de Nederlandse troepen in Irak. Het bezoek, dat om veiligheidsredenen geheim was gehouden, was volgens de premier bedoeld om de Nederlandse mannen en vrouwen ,,een hart onder de riem te steken''.

In een toespraak voor enkele honderden militairen in het Nederlandse hoofdkwartier in As-Samawah ging de premier uitgebreid in op de recente ophef over de vervolging van een 43-jarige sergeant-majoor die op 27 december tijdens een schietincident een Iraakse burger doodde. Deze marinier werd op oudejaarsdag overgebracht naar Nederland en in verzekering gesteld. Gisterochtend is de man vrijgelaten omdat de rechter-commissaris in Arnhem oordeelde dat het dossier onvoldoende ernstige redenen bevat om de marinier langer vast te houden. De man blijft verdachte en het onderzoek gaat verder.

,,Ik begrijp dat de nasleep van het schietincident pijn heeft gedaan'', zei de premier. Hij wees er echter op dat hij geen invloed heeft gehad op de beslissing van het openbaar ministerie om vervolging in te stellen wegens moord. ,,Het was niet een besluit van de politiek en niet van de militaire bazen. Het was een besluit van het OM.'' Balkenende legde de aanwezige militairen uit dat in ,,onze rechtsstaat'' het openbaar ministerie en de regering ,,eigen verantwoordelijkheden'' hebben. Juist de Nederlandse militairen, die werken aan de opbouw van een ,,democratisch Irak'', zouden zich hiervan bewust moeten zijn, hield de premier de mannen en vrouwen voor. Balkenende zei ,,buitengewoon veel waardering'' te hebben voor het werk dat de circa 1.100 mannen en vrouwen in Irak doen. ,,Volgens een enquête ondersteunt 60 procent van de Nederlandse bevolking wat jullie hier doen in Irak'', zei Balkenende. ,,Bij de regering is dat 100 procent.''

Balkenende, die met het zakenvliegtuig van Defensie naar Koeweit was gevlogen, arriveerde gisteren om kwart over vijf lokale tijd 's middags per helikopter op het Nederlandse hoofdkwartier in As-Samawah in de provincie Al-Muthanna in Zuid-Irak. Om half tien vertrok Balkenende weer.

De komst van de premier stond al langer vast, zei Balkenende. De recente ophef was voor hem geen reden om de reis af te zeggen. De premier hoopt dat er zo snel mogelijk een einde komt aan de ,,onzekerheid'' rondom de zaak van sergeant-majoor Erik O. Balkenende bestreed echter dat er onduidelijkheid zou bestaan over de regels die bepalen wanneer een militair geweld mag gebruiken.

BALKENENDE: pagina 3