Groeiend verzet tegen `luchtagent'

Steeds meer buitenlandse luchtvaartmaatschappijen tekenen bezwaar aan tegen de eis van de Verenigde Staten om gewapende agenten mee te nemen op vluchten naar Amerika.

Gisteren heeft de Zuid-Afrikaanse luchtvaartmaatschappij South African Airways zich bij een groeiende groep maatschappijen en landen gevoegd die bezwaar maken tegen het inzetten van gewapende agenten of air marshals.

Anderhalve week geleden maakte het Amerikaanse ministerie voor Binnenlandse Veiligheid die eis kenbaar met toevoeging van het onverholen dreigement dat de Verenigde Staten zich het recht voorbehouden maatschappijen die zich niet aan de nieuwe regels houden uit het Amerikaanse luchtruim te weren. Volgens Washington zijn de nieuwe regels noodzakelijk omdat nog altijd het gevaar zou bestaan dat terroristen ondanks verhoogde veiligheidsmaatregelen op de grond commerciële vliegtuigen zullen gebruiken om aanslagen te plegen in de Verenigde Staten.

Eerder gisteren verklaarde de Europese chartermaatschappij Thomas Cook Airlines dat ze haar toestellen aan de grond zal houden wanneer zich gewapende agenten aan boord bevinden. Portugal, Denemarken, Zweden en Thailand namen dat standpunt vorige week al in.

De Britse regering overweegt wel air marshals in te zetten ondanks grote bezwaren van de Britse vereniging van Verkeersvliegers. De Britse minister van Verkeer, Alistair Darling, zei gisteren tegenover het parlement dat sprake is van ,,een groeiende dreiging'' waar op ,,een gepaste wijze'' op moet worden gereageerd.

Air France heeft na de aanslagen van 11 september 2001 al vaker gewapende agenten ingezet, maar heeft hen uitgerust met wapenstokken die stroomstoten uitdelen. Nederland heeft nog geen besluit genomen over de kwestie, maar de Nederlandse piloten maken grote bezwaren tegen vuurwapens aan boord.

Het punt van vuurwapens aan boord is het grootste struikelblok voor veel piloten. Zij vinden de combinatie van vuurwapens en luchtdrukcabines onverantwoord. Britse piloten hebben daarom een pakket van eisen ingediend bij de Britse regering. Zo willen zij vooraf formeel op de hoogte worden gebracht over de aanwezigheid van een gewapende agent aan boord, dat de gezagvoerder absolute autoriteit behoudt en dat cabinepersoneel niet wordt gedwongen mee te vliegen op vluchten met een agent aan boord. Bovendien willen zij dat de agenten worden uitgerust met wapens die getest en verantwoord zijn in vliegtuigen

Thomas Cook vliegt onder andere op Florida. South African Airways vliegt 28 keer per week op Atlanta en New York.

Sommige critici van de maatregelen hebben gezegd achterdochtig te zijn over de motieven achter het nieuwe beleid. Zij vermoeden dat de verhoogde fase van alertheid in Washington deel uit maakt van de verkiezingscampagne van Bush. Het Witte Huis zou er politiek belang bij hebben om de suggestie te wekken dat het de terreurdreiging nog altijd heel serieus neemt.