British Airways begint het nieuwe jaar slecht

De gebeurtenissen van dit weekeinde op het Londense vliegveld Heathrow, waar de vluchten van British Airways naar Washington gedurende twee opeenvolgende dagen werden afgelast, brachten op grimmige wijze de nog steeds aanwezige terreurdreiging onder de aandacht. Daarnaast maakten zij ook nog eens duidelijk hoeveel geld het verzekeren van de veiligheid eigenlijk kost. Het dagenlang aan de grond houden van een vliegtuig is tenslotte een kostbare aangelegenheid.

En uitgestelde vluchten zijn niet het enige dure probleem waarmee British Airways kampt. De Britse regering heeft plannen op tafel gelegd om op bepaalde routes zogenoemde sky marshals (gewapende begeleiders) mee te laten vliegen. Het ministerie van Transport heeft nog niet bekendgemaakt hoe deze plannen in de praktijk zullen functioneren. Maar het wordt langzamerhand wel duidelijk dat op aandringen van Washington op bepaalde vluchten naar de Verenigde Staten dergelijke marshals moeten worden ingezet. British Airways zal daar als grote transatlantische luchtvaartmaatschappij mee te maken krijgen, of het dat nu leuk vindt of niet. Een kernvraag is wie de rekening moet betalen.

Het Amerikaanse sky marshal-systeem kost ongeveer 600 miljoen dollar (471 miljoen euro) per jaar. In dat bedrag zijn de kosten van trainingen, vluchten, hotels, onkosten en andere overheadkosten opgenomen. Het is moeilijk te zeggen hoe duur de Britse marshals zullen zijn. Maar terwijl de kosten in de VS door de overheid worden gedragen, zullen de Britse luchtvaartmaatschappijen waarschijnlijk zelf voor alles moeten opdraaien, op de trainingskosten van de marshals na.

Als dat zo blijkt te zijn, zal British Airways dubbel worden getroffen. Aan de ene kant zullen de bedrijfskosten vermoedelijk toenemen, en aan de andere kant kan de negatieve publiciteit rond de terreurdreiging meer passagiers doen besluiten van hun reis af te zien. Geen wonder dat de maatschappij haar bezuinigingsplannen versneld wil doorvoeren. British Airways is van plan eind deze maand bijna 500 miljoen pond (714 miljoen euro) aan extra bezuinigingen bekend te maken. Het concern moet dieper snijden om aan de hogere veiligheidseisen te kunnen voldoen en 133 miljoen pond in het pensioenfonds te kunnen storten. Het jaar is nog maar een paar dagen oud, maar de hoop van British Airways dat 2004 een jaar van herstel zou worden, komt al lichtelijk optimistisch over.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.