Mens 1,2 mln jaar pelsloos

De mens is waarschijnlijk al minstens 1,2 miljoen jaar onbehaard. De zwarte huidskleur is in dezelfde tijd ontstaan.

Dit blijkt uit een analyse van een gen dat betrokken is bij de vorming van een zwarte huidskleur. Het onderzoek door antropologen en genetici van de Universiteit van Salt Lake City wordt gepubliceerd in het nieuwste nummer van Current Anthropology (februari).

De onderzoekers vergeleken de DNA-volgorde van het gen met de volgorde van hetzelfde gen bij chimpansees, het meest naaste familielid in het dierenrijk. Daaruit kon worden afgeleid dat een zwarte huidskleur minstens 1,2 miljoen jaar geleden ontstond. Een zwarte huid beschermt tegen de zon. Omdat die bescherming niet nodig is als de huid volledig behaard is gaan de onderzoekers ervanuit dat die beharing in dezelfde tijd is verdwenen.

Anderhalf miljoen geleden leefden de voorouders van de mens (Homo erectus) op de savannes, onbeschermd tegen de zon. Als Homo erectus behaard zou zijn geweest dan had hij ook geen zwarte huid nodig, zo is de gedachte.

De mens is de enige primaat met een naakte huid en de reden daarvoor is nooit helemaal opgehelderd. Omdat zeezoogdieren ook niet veel beharing hebben gaf de menselijke naaktheid zelfs aanleiding tot de gedachte dat ook de menselijke voorouders een tijdje in zee hebben geleefd (de wateraaphypothese).

Het huidige onderzoek weerspreekt de theorie dat de voorouders van de mens pas onbehaard werden toen ze kleding gingen dragen. De oudste aanwijzing voor enigszins passende kleding is een naald van ongeveer 20.000 jaar oud. De oudste aanwijzingen dat dierenhuiden afgeschraapt werden zijn niet ouder dan 300.000 jaar oud.

De onderzoekers schrijven dan ook in Current Anthropology dat de mens eerst naakt waren voordat ze kleding gingen dragen.