Duel van het jaar in Tour de France

Tussen het EK voetbal en de Olympische Spelen zal zich in de Tour de France het duel van 2004 afspelen: het gevecht tussen Lance Armstrong en uitdager Jan Ullrich.

Het wordt het duel van 2004, en die confrontatie houdt beide hoofdrolspelers, hun entourage en de media al maanden bezig. Lance Armstrong begint op zaterdag 3 juli in Luik aan wat zijn meesterstuk moet worden. De Amerikaanse wielrenner kan voor de zesde keer de Tour de France winnen.

Op voorhand is er slechts één man die Armstrong af kan houden van het absolute record: de Duitser Jan Ullrich, Tourwinnaar in 1997 en vijfmaal tweede.

Het voorspel begon eind oktober, bij de presentatie van de 91ste Tour de France. In de grote zaal van het Palais des Congres in Parijs zaten Ullrich en Armstrong op de voorste rij, met tussen hen in Johan Bruyneel, de Belgische ploegleider van Armstrong. Ze gaven elkaar een ferme handdruk. Echte vrienden zijn het niet, maar grimmig, zoals bij boksers die elkaar voor een belangrijke wedstrijd al naar de keel vliegen, is de sfeer tussen de twee nooit geweest. Hun verhouding is gebaseerd op wederzijds respect.

Als de underdog startte Ullrich vorig jaar in de Tour. In een nieuwe ploeg (Bianchi) kwam hij terug van een schorsing (gevolg van amfetaminegebruik in 2002) en een slepende knieblessure. Bijna iedereen hoopte dat hij het Armstrong moeilijk zou gaan maken en dat zich een mooie sportieve strijd zou ontwikkelen. Maar hoewel de Tour spannend bleef tot het laatste weekeinde, kwam de wedstrijd voor Ullrich nog net iets te vroeg. Duidelijk was wel dat Armstrong niet meer de onaantastbare renner was uit de voorgaande vier edities. De man die bijna nooit viel ging nu de ene na de andere keer onderuit.

De mooiste Tour in jaren zorgde ervoor dat Armstrong eind vorige maand in de Verenigde Staten door het sporttijdschrift Sports Illustrated werd gekozen tot de sportman van het jaar. En dat voor de tweede achtereenvolgende keer, in een land zonder wielercultuur. In Baden-Baden stond Ullrich twee weken geleden op het podium als de Duitse sportman van het jaar. Het was verrassend dat hij Michael Schumacher achter zich liet, de Formule I-coureur die voor de zesde keer wereldkampioen werd; een absoluut record.

Waarschijnlijk zullen hun paden zich volgend jaar voorafgaand aan de Tour niet één keer kruisen. In april, de maand van de voorjaarsklassiekers, blijft de 32-jarige Armstrong bij zijn drie kinderen in Texas. Ullrich wil wel een paar klassiekers rijden, zoals Armstrong dat vorig jaar deed. De Amerikaan staat voor de lastige taak zijn wat complexere privé-leven te combineren met de wielersport. Hij scheidde van zijn vrouw Kristin en heeft nu een relatie met de zangeres Sheryl Crow. De 30-jarige Ullrich werd vorige zomer vader en heeft in Gaby Weis een sterke partner. Zij kennen elkaar nog uit Oost-Duitsland, waar Ullrich als renner werd gevormd.

Met kerstmis was de Duitse televisie te gast bij de familie Ullrich, in Zwitserland. Ullrich mocht een wens doen voor het nieuwe jaar: ,,Ik hoop dat ik met het vuurwerk de boze geesten kan verdrijven. Dat ik op het rechte pad blijf en aan het einde van het jaar kan zeggen dat ik alles gegeven heb. En dat ik de Tour heb gewonnen.''

Ullrichs vrouw heeft al een afspraak voor 25 juli: ze komt met dochter Sara naar Parijs om de winnaar van de Tour op te halen. Als Ullrich in de gele trui op de Champs Elysées wordt gehuldigd, heeft Armstrong volgend jaar nog een kans om voor de zesde keer de Tour te winnen. Opgeven is een woord dat de Amerikaan niet kent.