De koe van 105 miljard dollar uit Yakima

De stille weidegronden in de omgeving van Yakima, Washington, zijn een weinig voor de hand liggende plek voor gebeurtenissen die tot hevige beroering op de financiële markten leiden. Toch werd hier bij een Holstein-koe de gekkekoeienziekte (BSE) vastgesteld. Deze zieke koe zal een verwoestend effect hebben op een groot deel van de Amerikaanse economie, die waarschijnlijk nog verder onder druk zal komen te staan als meer dieren getest zijn.

Toegegeven, het risico dat mensen lopen door de ontdekking van één besmette koe lijkt minimaal. Hoewel in het Verenigd Koninkrijk naar schatting 750.000 besmette koeien de voedselketen binnenslopen, zijn tot nu toe slechts zo'n 130 mensen aan de ziekte overleden. Maar de dreiging een `hersenvernietigende' ziekte op te lopen, kan mensen er zeker toe aanzetten hun hamburger te laten staan.

De ontdekking in de VS zal een enorme klap betekenen voor de Amerikaanse rundvleessector, die zich juist aan het herstellen was van tientallen jaren van reële prijsdalingen. De prijs van levend vee is de afgelopen twee jaar met 28 procent gestegen, omdat de vraag naar vlees is toegenomen als gevolg van het populaire Atkin's dieet, maar die prijsstijgingen behoren nu tot het verleden. Op grond van de ervaringen in Europa en Azië zal de binnenlandse vraag naar rundvlees normaal gesproken met meer dan 30 procent dalen, en het kan wel meer dan vier jaar duren voor de vraag weer opveert. De export zal nog harder worden getroffen. De Verenigde Staten verkopen jaarlijks voor meer dan 3 miljard dollar (2,4 miljard euro) aan rundvlees in het buitenland.

Als de rundvleesexport van de VS met 75 procent afneemt en de binnenlandse vraag ter waarde van 56 miljard dollar met 30 procent daalt, bedragen de directe kosten voor de producenten in 2004 18 miljard dollar aan gemiste inkomsten. Voeg daar het feit aan toe dat landbouweconomen aannemen dat er indirect vijf dollar wordt besteed voor iedere dollar die aan rundvlees wordt uitgegeven, en de totale schade kan op 105 miljard dollar uitkomen. Deze cijfers zijn buitengewoon onnauwkeurig. Maar de schade is reëel genoeg.

Die ene koe in Yakima is waarschijnlijk het duurste dier dat ooit op aarde heeft rondgelopen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.