Dakar-rally terug naar donker Afrika

In Clermond-Ferrand gaat donderdagmiddag om twaalf uur de 26ste Parijs-Dakar van start. De woestijnrally keert terug naar zijn oorsprong en finisht op 18 januari weer in Dakar, de hoofdstad van Senegal. Begin dit jaar werd tijdens de 25ste editie behoorlijk van de traditionele route afgeweken. Na een tocht door Noord-Afrika lag de finish in de Egyptische badplaats Sharm el-Sheikh.

Lang zijn de etappes in de komende editie, met als uitschieter die op de zevende wedstrijddag: 1.055 kilometer. De kortste rit is de slotetappe, 106 kilometer lang, die eindigt op het strand in Dakar.

De organisatie hecht groot belang aan de veiligheid. Zo zal met behulp van een radarsysteem dat onderdeel is van de nieuwe GPS-apparatuur de snelheid van de auto's, motoren en vrachtwagens kunnen worden gecontroleerd als ze door de Afrikaanse dorpen razen. De sancties bestaan uit boetes en sportieve straffen. In het routeboek (`roadbook') hebben de dorpen die worden doorkruist een begin- en een eindpunt gekregen waarbinnen een maximale snelheid geldt, variërend van dertig tot vijftig kilometer per uur.

,,Dit wordt een van de zwaarste edities'', zei wedstrijdleider Patrick Zanirolli onlangs, waarbij hij vooral de lengte van de etappes en de overvloedige regenval op een groot deel van het parkoers als extra lastige factoren noemde. Elke dag zal spektakel opleveren, voorspelde hij. Waarschijnlijk met uitzondering van de eerste dagen, wanneer de deelnemers zich nog op Frans en Spaans grondgebied bevinden. Er is één rustdag, op 12 januari in Burkina Faso.

In Spanje mag de tabaksreclame op de voertuigen, in tegenstelling tot Frankrijk, van de deelnemers worden getoond. Onder de deelnemers ook een Nederlands team dat stoppen met roken propageert, Team Stoppen. De parallellen tussen stoppen met roken en het volbrengen van de rally, aldus Team Stoppen, zijn wilskracht en doorzettingsvermogen.

De deelnemers aan Parijs-Dakar zijn afkomstig uit 36 landen, waaronder Colombia, Guatemala en Letland. Onder de Nederlandse deelnemers elf motorrijders, vijf vrachtwagens en vier autoteams, exclusief de serviceteams.