Ingehaald door de bedwelmende dood

Het dodental van de gasexplosie in de West-Chinese stadsprovincie Chongqing is inmiddels opgelopen tot 233.

De dood kwam in de vorm van een een bijtende, zwarte nevel. ,,Ik kreeg geen adem. Ik kon niets zien door de tranen in mijn ogen. Ik pakte de hand van mijn man, zodat hij me weg kon leiden'', zegt de 56-jarige boerin Wu Yixiu tegenover een Chinese verslaggever. Samen met haar man en haar pas geboren kleinzoon is ze vier uur te voet onderweg geweest om aan de dodelijke gaswolk in het bergachtige, afgelegen gebied in de stadsprovincie Chongqing te ontsnappen. Zij hadden geluk.

Rond de plaats van de gasexplosie, waarbij vorige week een mengsel van aardgas en het zeer giftige waterstofsulfide vrijkwam, bevinden zich 28 dorpen. Naar vandaag bekend is gemaakt zijn er zo'n 64.000 mensen op de vlucht geslagen om aan het naar rotte eieren ruikende gas te ontsnappen. Een deel van de 233 slachtoffers is op hun vlucht door het gas omgekomen. Zo vertelt een plaatselijke krant het verhaal van Tang Xiaoying, die op 300 meter van het gaswinningsgebied woonde. Zij verloor negen familieleden, waaronder haar dochtertje van vijf. Tang vertelt hoe ze het gas voor het eerst rook kort nadat ze haar kinderen in bed had gestopt. Ze hoorde haar buren roepen dat er een gasbel was ontploft. Daarop kleedde ze haar twee dochtertjes weer aan en samen met de kinderen rende ze naar buiten. Daar viel ze flauw, maar vijf minuten later kwam ze weer bij. Zo goed en zo kwaad als het ging vluchtte ze het huis van haar buren binnen. Haar dochtertje klaagde dat ze zich niet lekker voelde, maar ,,tegen de tijd dat ze in veiligheid waren, haalde het dochtertje al geen adem meer'', aldus het verslag in de Chongqing Economic Times.

Ruim negenduizend mensen hebben medische hulp gevraagd voor de gevolgen van aanraking met het gas. Daarbij gaat het vooral om aandoeningen aan de luchtwegen en om chemische brandwonden. Het gebied rondom de explosie ligt bezaaid met dode dieren, zo hebben reddingswerkers gemeld.

Direct na de explosie hadden reddingswerkers moeite gehad om het rampgebied te betreden; verdunning van het gifgas aan de lucht kost tijd. Ook het dichten van het gaslek, oorspronkelijk gepland voor vrijdag, kon uiteindelijk pas zaterdag plaatsvinden. 20.000 van de in totaal 64.000 mensen die het gebied hadden verlaten, keren vandaag weer terug naar hun huizen. Dat heeft de Chinese staatstelevisie gemeld. ,,De lucht en het water in de meeste dorpen zijn nu veilig, en de evacués kunnen terugkeren'', zo meldde Zhang Shaozhi, het plaatselijke hoofd van de milieubescherming tegenover het Chinese persbureau Xinhua. Volgens het persbureau worden in sommige dorpen nog steeds hoge concentraties giftig gas aangetroffen.

Het is mogelijk dat de plaatselijke overheid de dorpelingen snel wil laten terugkeren om de ernst van de ramp af te zwakken. Daarbij geeft men zich mogelijk onvoldoende rekenschap van de gezondheidsgevolgen voor de bewoners op langere termijn.

De oorzaak van de ramp, een van de zwaarste industriële ongelukken die China de laatste jaren heeft getroffen, is nog niet officieel vastgesteld. Waarschijnlijk gaat het om een fout bij de boring naar gas. In China komen iedere maand zo'n tienduizend mensen om bij bedrijfsongevallen. Het is echter uitzonderlijk dat er bij de gaswinning ongelukken op deze schaal gebeuren.

    • Garrie van Pinxteren