Brits vliegtuig krijgt agent met wapen aan boord

Britse vliegtuigen krijgen vanaf deze week gewapende agenten in burger aan boord uit vrees voor terreuraanslagen.

De maatregel valt samen met de jaarlijkse exodus van toeristen vanaf Britse vliegvelden en een verhoogde staat van paraatheid tegen terrorisme in de VS en elders. De zogeheten sky marshalls zouden vooralsnog alleen worden ingezet op een klein aantal transatlantische vluchten en op Midden-Oosten-routes. De marshalls, politie-agenten of militairen die een speciale opleiding hebben gekregen van de Londense politie, zouden een vuurwapen dragen dat kogels afschiet met een lage snelheid waardoor de kans afneemt dat ze de drukcabine van het vliegtuig doorboren.

De Britse regering komt terug op een eerder besluit na de terreuraanslagen van 11 september 2001 om geen agenten te laten meevliegen, zoals sindsdien wel gebeurt op Amerikaanse en sommige Australische vluchten. De ministers van Binnenlandse Zaken en Vervoer, David Blunkett en Alistair Darling, die de maatregel gisteren samen aankondigden, spraken nu van een ,,verantwoorde en voorzichtige stap'', die ,,past bij het niveau van de dreiging''.

Maar Britse piloten zijn boos, zowel over de maatregel zelf als over het gebrek aan overleg. ,,Ons standpunt is steeds geweest dat [het invoeren] van sky marshalls de slechtste maatregel is; vliegtuigen en wapens gaan niet samen'', zei Jim McAuslan, algemeen secretaris van de pilotenvakbond Balpa. De bond vindt dat het effectiever is om extra geld te investeren in maatregelen op de grond om te verhinderen dat terroristen aan boord gaan. De twee grootste Britse transatlantische maatschappijen, British Airways en Virgin Atlantic, hebben eerder bezwaar gemaakt tegen marshalls, maar gaven gisteren geen commentaar.

Vorige week schrapte Air France zes vluchten naar de VS nadat de Amerikaanse autoriteiten bezorgd raakten over passagiers met Arabische namen. Kort na `11 september' mislukte een terreuraanslag op een vlucht van Parijs naar de VS, toen passagiers een man overmeesterden die springstof in zijn schoen wilde laten ontploffen. De man, de Britse moslim Richard Reid, zit sinds vorig jaar een levenslange gevangenisstraf uit in de VS. Vorige maand werd een andere Britse moslim gearresteerd die in het bezit was van springstof en die connecties met Reid zou hebben. David Learmount, redacteur veiligheid van het tijdschrift Flight International, noemde het marshall-plan onzinnig. ,,Wat levert het op als één man extra aan boord is met een vuurwapen? Gunfight at the OK Corral in het gangpad? Stompzinnig.''

De Israëlische maatschappij El Al vliegt al dertig jaar met agenten in burger. Ze zitten anoniem tussen de passagiers en kunnen via hun radio de cockpit waarschuwen bij onraad. In dat geval moet de bemanning het vliegtuig een rol of duik laten maken, waardoor kapers omvallen en overmeesterd kunnen worden.