`Zachte' landing op Mars van Beagle-2 lijkt mislukt

De beoogde `zachte' landing op Mars van de Britse Marsverkenner `Beagle-2' lijkt te zijn mislukt. Sinds het moment waarop de lander neerdaalde, donderdagochtend vroeg, is geen enkel teken van het toestel ontvangen. Het moederstation, de satelliet Mars Express van de ESA, is naar alle waarschijnlijkheid zoals bedoeld in een baan om Mars gekomen. De Beagle-2 had op Mars naar tekenen van levensprocessen moeten speuren.

Ook vannacht, toen de reusachtige Lovell-radiotelescoop van Jodrell Bank Observatory luisterde naar directe signalen van het uiterst zwakke zendertje (vermogen 5 watt) van de Beagle-2, is niets vernomen. Hetzelfde geldt voor andere radiotelescopen die is gevraagd naar de Beagle te luisteren. De Amerikaanse NASA-satelliet Mars Odyssey, die tot 4 januari als relaisstation functioneert, gaf evenmin signalen door. Na 4 januari moet de Mars Express, die tegen die tijd in zijn definitieve baan moet zijn gebracht, de functie van de Odyssey overnemen.

Het Britse team dat de Beagle-2 begeleidt, onder leiding van de hoogleraar Colin Pillinger, heeft de moed nog niet opgegeven. In de Beagle-computer staat vóór 4 januari nog een twaalftal uitzendingen geprogrammeerd. Er zijn tal van redenen te bedenken waarom nu nog geen signalen worden gehoord zonder dat een later succes is uitgesloten. Zo zou de klok van de computer van slag kunnen zijn waardoor op andere tijden wordt uitgezonden dan gepland. Maar privé hebben wetenschappers toegegeven te vrezen dat de Beagle-2 is verongelukt of zich niet naar behoren heeft geopend.

Hoewel de Beagle-speurtocht naar `leven' het meest tot de verbeelding spreekt, is de missie van de Mars Express van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA technisch en wetenschappelijk gezien belangrijker. De Mars Express zal vanuit zijn baan om Mars veel geologisch en meteorologisch onderzoek doen. Ook zijn uiterst gedetailleerde terreinverkenningen mogelijk met behulp van een stereocamera die voorwerpen met afmetingen van slechts twee meter kan zien.

Er is een kleine hoop dat deze camera de verongelukte Beagle kan herkennen aan de grote remparachute of de drie `airbags' die de landingsklap hielpen opvangen. Op zondag 4 januari en zaterdag 24 januari hoopt de Amerikaanse NASA twee rijdende robots op Mars neer te zetten: de Spirit en de Opportunity.