Riskante fase voor Marslanding

Morgenochtend vroeg om 3.54 uur Nederlandse tijd zal de Britse Marslander `Beagle-2' neerdalen op Mars. Rond 4.00 uur wordt ook begonnen de ESA-satelliet `Mars Express' in zijn definitieve elliptische baan om Mars te brengen. Volgens de teams die de `Beagle-2' en de `Mars Express' begeleiden werken alle systemen op dit moment goed en liggen beide toestellen op de juiste koers.

Pas tegen 8 uur 's ochtends (Nederlandse tijd) kan voor het eerst zekerheid komen over het succes van de landing van de Beagle-2. De Beagle-2 kan om 6.30 uur het bericht van veilige aankomst doorgeven aan de Amerikaanse `Mars Odyssey' die op dat moment overvliegt. Anderhalf uur later kan de Odyssey zijn signalen doorsturen naar de aarde.

De landing is zonder twijfel het meest riskante deel van de reis van de Beagle-2. Essentieel is dat de hitteschilden goed werken en dat de parachute precies op tijd (drie minuten en 45 seconden voor `touch down', op 2.600 meter hoogte) opengaat (De Beagle-2 heeft geen remraketten). Vijftien seconden voor de landing moeten drie reusachtige luchtkussens (airbags) zich vullen om de klap van de landing op te vangen. Direct daarna wordt de parachute afgestoten. Waarschijnlijk zal de Beagle-2 ongeveer twaalf maal stuiteren voor hij tot rust komt. Zodra de luchtkussens zijn afgestoten klapt de lander open en kunnen de zonnepanelen de bijna leeggelopen accu's weer gaan bijladen.

De Beagle-2 zal speuren naar tekenen van leven op Mars en geologisch en meteorologisch onderzoek verrichten. Het moederstation `Mars Express' van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA doet dat vanuit de ruimte.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA wil op 4 en 24 januari twee rijdende onderzoekstoestellen op Mars zetten.

Laatste nieuws over `Beagle-2' resp. `Mars Express' op internet via www.beagle2.com en mars.esa.int. Nederlandse tijd is GMT plus 1 uur.