Pavel Nedved zet kroon op zijn loopbaan

De Tsjechische voetballer Pavel Nedved is gekozen tot Europees voetballer van het jaar. De energieke middenvelder van Juventus blinkt in Europa al jaren uit op het hoogste niveau en zette daarmee de kroon op zijn loopbaan

Nedved kreeg de voorkeur boven de Franse aanvaller Thierry Henry (Arsenal) en de 35-jarige Italiaanse verdediger Paolo Maldini (AC Milan), die de prijs had moeten krijgen voor zijn indrukwekkende carrière. Ruud van Nistelrooy (Manchester United) eindigde als zesde.

Nedved won de traditionele verkiezing van het Franse blad France Football voor de eerste keer. De 31-jarige voetballer, die Ronaldo opvolgt, maakte dit jaar indruk bij zowel Juventus als het Tsjechische nationale elftal. Hij leidde `de Oude Dame' naar het kampioenschap van Italië en de finale van de Champions League. In die eindstrijd ontbrak de hardwerkende middenvelder wegens een schorsing door een tamelijk onnodige gele kaart in de halve finale tegen Real Madrid en prompt verloor Juventus van opponent AC Milan.

Als international speelde Nedved een belangrijke rol in de EK-kwalificatie van zijn land. Tsjechië bleef in de poule Oranje voor en plaatste zich rechtstreeks. Het Nederlands elftal zal de aanvallende middenvelder weer ontmoeten op het Europees kampioenschap in Portugal én mogelijk in de kwalificatieronde voor het WK 2006.

Nedved is de tweede Tsjech die de Gouden Bal ontvangt. In 1962 had Josef Masopust die eer. ,,Hier heb ik nooit van durven dromen'', reageerde hij. ,,Ik ben erg gelukkig met deze belangrijke, buitengewone onderscheiding.''

In 1996 wilde Dick Advocaat Nedved naar PSV halen. De Tsjech blonk toen al uit op het Europees kampioenschap in Engeland. Frank Arnesen had hem voor dat toernooi al een overeenkomst laten tekenen. Nedved verkoos echter een avontuur in de Serie A bij Lazio Roma boven een verblijf in Eindhoven. PSV kon niet opbieden tegen de Italiaanse club en probeerde later ook niet via de rechter zijn gelijk te halen. Recent probeerde het ambitieuze Chelsea hem voor een astronomisch salaris te strikken, maar Nedved is verknocht geraakt aan Turijn.

In de verkiezing eindigden twee spelers van Champions-Leaguewinnaar AC Milan in de top 5: de Italiaan Maldini en de Oekraïener Sjevsjenko. Europees topscorer van het jaar Roy Makaay werd door de Europese sportpers slechts een dertiende plek toebedeeld.