Air Canada in Chinese handen

Het getouwtrek om het noodlijdende Air Canada is voorbij. Redder van het bedrijf is Victor Li, de zoon van Hongkongs rijkste zakentycoon Li Ka-shing.

De noodlijdende Canadese luchtvaartmaatschappij Air Canada komt voor een groot deel in handen van de Chinees-Canadese zakenman Victor Li, zoon van Hongkongs rijkste zakentycoon Li Ka-shing. Air Canada blijft bij zijn eerdere voornemen om met Li, die met zijn broers via zijn investeringsmaatschappij al meer activiteiten ontplooit in de luchtvaart, in zee te gaan als financiële reddingspartner.

Air Canada is de grootste luchtvaartmaatschappij van het land en de elfde ter wereld. Li heeft toegezegd om ten minste 650 miljoen Canadese dollar (395 miljoen euro) te investeren in het in surseance verkerende Air Canada, in ruil voor een aandeel van 31 procent in de maatschappij. De financiële injectie, door middel van Li's concern Trinity Time Investments, geeft volgens het opgestelde businessplan Air Canada de kans om volgend voorjaar weer winst te maken en daarmee uit surseance van betaling te komen.

De overeenkomst met Li maakt een einde aan een felle strijd tussen twee investeerders om een belang in Air Canada. Li's vader, Li Ka-shing uit Hongkong, is de rijkste zakenman in Azië en onder meer eigenaar van Hutchison Whampoa, dat op zijn beurt eigenaar is van containeroverslagbedrijf ECT in Rotterdam. Li kreeg vorige maand toestemming van het bestuur om als nieuwe geldschieter van Air Canada op te treden. Het proces werd echter heropend nadat een concurrerend bod werd gedaan door Cerberus Capital Management, een fonds in New York. Na veel juridisch getouwtrek kregen beide partijen van Air Canada de kans om ieder een definitief bod uit te brengen. Gisteren koos Air Canada definitief voor het verbeterde aanbod van Trinity.

Bijzonderheden van het nieuwe bod zijn nog niet openbaar gemaakt. Hoewel ook de details van het tegenbod van Cerberus niet bekend zijn gemaakt, was een groep institutionele schuldeisers van Air Canada van mening dat het aanbod uit New York lucratiever was, met name omdat er 850 miljoen dollar aan voordelige aandelenopties voor hen aan waren verbonden, tegenover 450 miljoen in het oorspronkelijke aanbod van Li.

Air Canada had echter steeds een voorkeur voor Trinity gehad, omdat die groep meer oog zou hebben voor de continuïteit van de maatschappij op de langere termijn. Bovendien is het bod van Li niet in strijd met de Canadese wet die voorschrijft dat een luchtvaartmaatschappij voor niet meer dan 25 procent in buitenlandse handen mag zijn. Hoewel Li opereert vanuit Hongkong, heeft hij een Canadees paspoort. Hij krijgt meer invloed bij Air Canada dan het aandeel van 31 procent doet vermoeden. Wat beslissingsbevoegdheid betreft krijgt hij de beschikking over 49 procent, met vetorecht bij het noemen van bestuursleden voor de Canadese luchtvaartmaatschappij.

Air Canada vroeg dit voorjaar surseance aan nadat het in drie jaar bij elkaar 1,7 miljard Canadese dollar verlies leed. Het werkt aan een reorganisatie die onder meer een afslanking van het personeelsbestand en een inkrimping van de vloot omvat. De maatschappij heeft bijna 10 miljard Canadese dollar aan schulden. De bescherming van de schuldeisers loopt in maart volgend jaar af.

Evenals andere luchtvaartmaatschappijen heeft Air Canada te maken met oplopende brandstofprijzen, toegenomen veiligheidskosten en een daling aan boekingen, onder meer door de longziekte sars eerder dit jaar. Op de binnenlandse markt kampt Air Canada met harde concurrentie van regionale maatschappijen die tegen veel lagere kosten opereren. Zo liggen de loonkosten van maatschappijen als WestJet en Canjet lager, mede doordat hun werknemers niet zijn georganiseerd. Air Canada heeft een log werknemersbestand sinds de maatschappij in 2000 zijn voormalige concurrent Canadian Airlines overnam. Air Canada maakt deel uit van de zogeheten Star-Alliantie onder leiding van het Duitse Lufthansa en het Amerikaanse United Airlines. Beide maatschappijen gaan gezamenlijk brandstof inkopen om de kosten terug te dringen. Ook Air Canada kan hiervan profiteren.

    • Frank Kuin