`Van kritiek ga ik dus echt niet harder zwemmen'

Zwemmer Mark Veens (25) kreeg begin deze maand een publieke waarschuwing van zijn coach Mandy van Rooden. Gisteren, op de slotdag van de winterkampioenschappen in Dordrecht, onderstreepte de sprinter zijn olympische ambities. ,,Ik ben goed bezig.''

Normaal gesproken had hij tot diep in de nacht in de kroeg gezeten. Geen twijfel mogelijk. Maar dat deed Mark Veens vorige week zondag dus niet, nadat hij met de estafetteploeg (4x50 meter vrije slag) de titel had geprolongeerd bij de Europese kampioenschappen kortebaan (25 meter) in Dublin. Trots: ,,Ik heb me keurig ingehouden, ondanks dat wereldrecord.''

Gisteren, op de slotdag van de nationale winterkampioenschappen (50 meter) in Dordrecht, volgde de beloning voor zijn zelfbeheersing. Op het koningsnummer, de 100 meter vrije slag, moest Veens weliswaar voorrang verlenen aan clubgenoot Klaas Erik Zwering (50,31). Maar zijn tijd (50,63) stemde hem ruimschoots tevreden, ook al bleef de olympische limiet (49,65) ver buiten bereik. ,,Ik ben goed bezig'', glom hij na afloop van de race waarin de twee op papier snelste vrije-slagzwemmers van Nederland, Pieter van den Hoogenband en Johan Kenkhuis, ontbraken.

Wil Veens bij de Spelen in Athene een waardevolle schakel zijn in de olympische estafetteploeg (4x100 vrij), dan zal de PSV'er met de imposante borstkas en de dito zwemvliezen (schoenmaat 48) over ruim drie maanden bij de NK in Amsterdam minimaal de 50-secondengrens moeten doorbreken. Hij was gisteren de eerste om dat te erkennen. ,,Maar dit is het bewijs dat ik op de goede weg ben.'' En dat hij verslagen werd door een van origine rugslagspecialist? Het kon Veens niet deren. ,,Wel door een rugslagzwemmer die al jaren goed uit de voeten kan op de borstcrawl.''

Nee, laat niemand Veens een minderwaardigheidscomplex aanpraten. Het is al een klein wonder dat hij überhaupt nog zwemt. Een slepende schouderblessure wierp hem twee jaar geleden, vlak na de succesvolle WK in Fukuoka (zilver met de 4x100-ploeg), ver terug. Meer dan eens overwoog de sprinter zijn loopbaan te beëindigen. Afgelopen zomer, vlak nadat artsen hem genezen hadden verklaard, herpakte hij zichzelf en hervond hij het plezier in het water.

Zo voorspoedig als Veens weer door het water meende te glijden, zo kritisch bleek zijn nieuwe trainer, Mandy van Rooden, tegenover de rentree van haar pupil te staan. Veens' trainingsijver liet te wensen over, en het Jerommeke uit Horst kwam zijn afspraken niet na. Zelfkritiek was hem bovendien vreemd. En dus liet de pas 26-jarige trainer-coach, afgelopen zomer overgestapt van DWK naar PSV, doorschemeren dat `Athene' wel eens een halte te ver kon blijken te zijn voor Veens.

Van Rooden verklaarde gisteren zeer ingenomen te zijn met de prestatie (,,Heel netjes gezwommen, ik ben tevreden'') van de verguisde Veens en sprak sussende woorden. ,,Ik heb nooit gezegd dat Mark lui is, ik heb alleen maar aangegeven dat ik me afvraag of hij met deze trainingsinzet wel in de 50 [seconden] kan zwemmen. Met andere woorden: of hij zichzelf wel een reëel doel stelt, en of de kwaliteit van de trainingen niet omhoog moest.''

Maar Veens was not amused, toen hij twee weken geleden na zijn matige 51,91 bij de Olympic Challenge Meet in Drachten de kritische noten van Van Rooden onder ogen kreeg. ,,Dit is niet de manier om mij te prikkelen'', mokte hij na zijn achtste plaats op de 50 vrij bij de EK in Dublin. ,,Als Mandy wat te klagen heeft, moet ze bij mij wezen en niet bij de pers.''

Een dag later streken coach en pupil de plooien glad. Veens: ,,We kwamen al snel tot de conclusie dat we op één lijn zitten. Het verhaal is hier en daar flink opgeblazen. Bovendien kennen Mandy en ik elkaar nog niet zo lang, dus we moeten nog wat wennen aan elkaars doen en laten. Dat geeft niet. Een beetje wrijving kan geen kwaad.''

Van Rooden kon die woorden gisteren slechts beamen. Grijnzend: ,,Misschien hebben mijn opmerkingen dan toch geholpen.'' Maar die suggestie ging Veens te ver. ,,Zo werkt het niet, althans niet bij mij. Ik hoor het wel, maar eenmaal in het water ben ik het vergeten. Van kritiek ga ik dus echt niet harder zwemmen.''

Veens vecht vooral tegen de vooroordelen. Een studentikoze `schranswedstrijd', waarbij hij vijf jaar geleden twaalf frikadellen verorberde, is een klassieker in de zwemwereld. Sindsdien heet de goedlachse Limburger een feestnummer te zijn, die op z'n tijd ook graag een sigaretje mag wegpaffen. ,,Van dat imago kom ik vermoedelijk nooit meer af'', verzuchtte hij anderhalve week geleden in Dublin.

Niet dat Veens 's nachts wakker ligt van dat beeld. Alle ophef rondom zijn persoontje laat hem Siberisch, verklaarde een van de beoogde steunpilaren van de olympische aflossingsploeg gisteren. ,,Het klinkt misschien niet aardig, maar het zal me worst wezen wat anderen van me denken. Zolang mensen die mij kennen vertrouwen in mij hebben, ben ik tevreden. De rest denkt maar lekker wat die wil. Ik weet wat ik doe en waarom ik dat doe. Na vandaag durf ik te zeggen dat ik het juiste spoor te pakken heb. Dit was stap één, in april volgt stap twee en in Athene stap drie. Zo gaat het gebeuren.''

    • Mark Hoogstad