Jordan is voor Verstappen laatste optie

De kans dat Jos Verstappen volgend jaar in de Formule I rijdt, wordt steeds kleiner. Slechts de Britse renstal Jordan overweegt met de Nederlander in zee te gaan.

In een artikel over de kansen die Jos Verstappen heeft om zijn carrière in de Formule I voort te zetten, kon de verslaggever van het Britse tijdschrift Autosport het onlangs niet laten er op te wijzen dat alle teams waar de Nederlander de afgelopen tien jaar in de Formule I heeft gereden, op één uitzondering na, zijn opgehouden te bestaan: Benetton (1994), Simtek (1995), Arrows (1996, 2000 en 2001), Tyrrell (1997) en Stewart (1998). Alleen de renstal van Minardi, waar Verstappen afgelopen seizoen in dienst was, heeft het hoofd boven water weten te houden. De vraag is hoelang teameigenaar Paul Stoddart zich zijn uit de hand gelopen hobby nog kan permitteren.

Het team van Jordan, waarop de geldschieters van Verstappen nu alle pijlen richten, is gewaarschuwd, lijkt de boodschap in Autosport. Eddie Jordan, de Ierse baas van de gelijknamige renstal, heeft het financieel ook niet breed en heeft voor volgend seizoen alleen plaats voor rijders die geld meenemen. Woensdag was Jordan even in Nederland. Per helikopter werd hij afgezet bij het bedrijf van Verstappens grootste geldschieter, Michel Perridon.

Een paar weken geleden had Verstappen nog drie ijzers in het vuur. De belangrijkste van dat trio was Jaguar, de renstal die nog zocht naar een nieuwe teamgenoot van de Australiër Mark Webber. Dat team is eigendom van autofabrikant Ford. Vorige week liet de teamleiding zijn keus vallen op een coureur die geen ervaring heeft in de Formule I: Christian Klien. De 20-jarige Oostenrijker geldt als een talent. In augustus won hij in Zandvoort de Masters of Formula 3, een van de drie races in het jaar waar coureurs uit de verschillende internationale Formule 3-klassen de strijd met elkaar aangaan. Ook Verstappen won die wedstrijd voordat hij in 1994 aan de zijde van Michael Schumacher zijn intrede deed in de Formule I. Maar in tegenstelling tot Verstappen promoveerde Klien niet alleen op basis van zijn kwaliteiten als coureur naar de hoogste klasse van de autosport. Hij geniet de steun van frisdrankenimperium Red Bull en dat opende een deur die voor Verstappen gesloten bleef.

Dus bleven Jordan en Minardi voor Verstappen over in de afvalrace naar het Formule I-seizoen, dat 7 maart begint met de Grote Prijs van Australië. Intussen kunnen Verstappens manager Huub Rothengatter en geldschieter Perridon niet meer met elkaar door één deur, zodat Perridon een groot deel van de besprekingen met Minardi, afgelopen dinsdag, en met Eddie Jordan, zelf doet.

Openlijk toonde Perridon de afgelopen week zijn afkeer van de man die er telkens weer in slaagde Verstappen in de Formule I onder te brengen. ,,Ik heb Huub niet zo hoog zitten. Ik vind hem een vervelende factor in de relatie met Jos'', zei Perridon in een vraaggesprek deze week met het tijdschrift Formule 1. ,,Hij irriteert me, hij geeft me negatieve energie.'' Praten doen de zakenman en de manager niet meer met elkaar. ,,Zijn belang is zakken vullen'', luidt een ander verwijt aan het adres van `meneer Rothengatter', die volgens de 31-jarige coureur nog wel diens rijderscontractonderhandelingen doet. Perridon beperkt zich volgens Verstappen tot `het sponsorgedeelte van de onderhandelingen'.

Verstappen heeft volgens Perridon nog een jaar of vijf als coureur voor de boeg. Hij vindt het jammer dat hij Verstappen niet ,,een jaar of acht geleden'' is tegengekomen. ,,Ik denk dat het dan voor Jos allemaal wat positiever was verlopen.'' Toch heeft de coureur ook pech gekend. Zo kreeg zijn carrière in 1999 een verrassende wending toen hij aan de slag kon als testrijder bij het team-in-oprichting van Honda. De Japanse auto- en motorenfabrikant wilde een jaar later zijn rentree maken in de Formule I, maar nadat de Britse ontwerper Harvey Postlethwaite in de opbouwfase was overleden, stopte Honda het plan meteen weer in de ijskast.

Perridon is een optimist. ,,In 2004 gaan we het weer proberen en in 2005 komen er een heleboel stoelen vrij omdat er veel contracten aflopen'', zegt hij in Formule 1. ,,Na een moeilijk 2004 is het mogelijk dat we nog twee jaar de top gaan bereiken.'' Graag had hij Minardi als optie opengehouden, de renstal waar Verstappen geen toekomst meer zag. Uiteindelijk zou hij nog liever voor het slechtste team blijven rijden dan de Formule I vaarwel zeggen, onder het motto dat deelnemen belangrijker is dan winnen.

Maar Minardi lijkt geen optie meer. Woensdag maakte de renstal bekend dat de onlangs aangetrokken Italiaan Gianmaria Bruni (22) waarschijnlijk gezelschap krijgt van Zsolt Baumgartner. Deze 22-jarige Hongaar nam dit jaar bij Jordan tweemaal de plek in van de geblesseerde Ralph Firman. Deze Brit, dit jaar debutant in de Formule I, is een van Verstappens concurrenten voor een `stoeltje' bij Jordan, naast de Duitser Nick Heidfeld en de bij Jaguar vertrokken Justin Wilson, vorig jaar Verstappens teamgenoot bij Minardi.

Tot het definitieve besluit over Verstappens toekomst valt, blijven speculaties de winterstop beheersen. Het laatste gerucht is dat Juan Pablo Montoya volgend seizoen al van het team van Williams-BMW naar de renstal van McLaren-Mercedes vertrekt. Onlangs tekende de Colombiaan een contract bij McLaren, met ingang van 2005. De geruchtenmachine bracht het nieuws voort dat hij zijn contract bij Williams niet zal uitdienen en binnenkort al zijn overstap zal maken. In dat scenario neemt Montoya bij McLaren de plaats in van David Coulthard en vult Webber (Jaguar) de vacature bij Williams-BMW op. En dan kan Verstappen alsnog naar Jaguar. Hier is eerder sprake van wishful thinking dan een reële optie.

Geldschieter Perridon in Formule 1: ,,Ik vind dat Jos in 2005 minimaal door een team gevraagd moet worden te komen rijden. Ik stop als het na volgend jaar nog steeds alleen maar gaat om de poen die sponsors meenemen. Jos moet het in 2004 laten zien. Voor mij is het na 2004 over. Dan kan ik een schaatsploegje nemen – ook leuke publiciteit, maar minder stress.''

    • Ward op den Brouw