World Online en de lachende Italiaan

Zelfs het gebit van Nina Brink was in gevaar toen zij zich opmaakte voor de zo dramatische beursgang van internetbedrijf World Online. De tandarts weigerde de toenmalige bestuursvoorzitter nog langer te behandelen zonder een plukje van de toen zo gewilde WOL-aandelen, onthulde Brink later.

Na het debacle volgden de claims. Het net ontstane advocatenduo Spong & Hammerstein zette zichzelf drie jaar geleden op de kaart met de sores van World Online. Hun WOL-procedures kennen tot nu toe geen succes, eerder tegenslagen. Hammerstein werd door de Raad van Discipline van de Orde van Advocaten gewaarschuwd omdat hij een paar jaar geleden grote delen uit de dagvaarding van de Vereniging van Effectenbezitters (VEB) zou hebben overgeschreven. Die werkte tegelijkertijd aan een rechtszaak tegen World Online.

Gisteren oogstte de VEB wel succes. Volgens de rechter handelde World Online bij de beursgang in maart 2000 onzorgvuldig en daarmee onrechtmatig doordat het misverstanden in de media niet corrigeerde. De misverstanden ontstonden onder meer door een misleidende uitlating van Nina Brink, oordeelt de rechter.

Het maakt de weg vrij voor een afzonderlijke procedure waarbij de omvang van de schade bij gedupeerde beleggers moet worden vastgesteld. De belangenvereniging van de particuliere belegger schat dat bedrag op 90 tot 100 miljoen euro. Ongeveer evenveel als het fonds voor gedupeerde beleggers dat Brink ooit in het televisieprogramma Buitenhof aankondigde.

De vraag is of de uitspraak van de rechter een grote tegenslag is voor Tiscali, het Italiaanse internetbedrijf dat World Online een half jaar na de beursintroductie overnam. World Online had bij de overname een bezit dat veel collegabedrijven ontbeerden: een goed gevulde overnamekas. Tiscali studeerde uitgebreid op de juridische risico's en betaalde – niet met geld maar met eigen aandelen – ruim 4 miljard voor een internetbedrijf met een kas van bijna 2 miljard euro.

Om zoveel miljarden binnen te halen had Tiscali zelf een omvangrijke aandelenuitgifte in Milaan moeten doen. Iets wat maandenlange voorbereidingen vergt terwijl de internetluchtbel in de herfst van 2000 al duidelijk aan het leeglopen was. Met WOL kreeg Tiscali op een snelle en effectieve manier de miljarden binnen die nodig waren voor ambitieuze Europese groeiplannen.

De aandelen Tiscali waarmee WOL werd betaald, zijn nu nog maar 1 miljard waard. Ook bij een eventuele schadevergoeding van 100 miljoen blijft Tiscali's overname een gouden greep.

    • Jeroen Wester