WOL-belegger heeft zitvlees nodig

De VEB heeft de eerste slag gewonnen in haar juridische strijd tegen World Online. Goed nieuws voor boze beleggers? Het kan nog lang duren voor schadevergoeding wordt toegekend.

De eerste ronde is gewonnen, maar de echte knock out is nog ver weg.

De rechtbank in Amsterdam bepaalde gisteren dat World Online beleggers heeft misleid rond de mislukte beursgang in 2000. Zo'n 10.000 teleurgestelde beleggers, onder aanvoering van de Vereniging van Effectenbezitters (VEB), boekten daarmee een eerste overwinning in het juridisch steekspel rond de mislukte beursgang van internetprovider World Online. De basis voor een forse claim – de schade wordt geschat op 100 miljoen euro – lijkt daarmee gelegd.

,,Een fantastische uitspraak'', zo reageerde Peter-Paul de Vries, directeur van de VEB, gisteren enthousiast. World Online zei in reactie ,,voor het grootste deel heel blij'' te zijn met het vonnis. Voorlopig zijn het echter de beleggers die op voorsprong staan.

Maar voor hoe lang? Tiscali, de eigenaar van World Online, liet gisteren al weten hoger beroep aan te tekenen tegen de uitspraak.

Pas als partijen uitgeprocedeerd zijn, en het – voorlopige – gelijk van de VEB overeind blijft staan, kan er worden begonnen met een zogenoemde schadestaatprocedure. Daarin stelt de rechter de omvang van de schade vast. Een lastige kwestie.

World Online ging op 17 maart 2000, op het hoogtepunt van de internethype, naar de beurs. De euforie op de financiële markten zorgde er mede voor dat beleggers bereid waren 43 euro te betalen voor een aandeeltje van het bedrijf, dat nog nooit winst had gemaakt.

Op 3 april onthulde World Online, na aanhoudende geruchten, dat oprichter en grootaandeelhouder Nina Brink een groot deel van haar belang al maanden voor de emissie van de hand had gedaan. Zij bleek haar stukken te hebben verkocht voor een fractie van de introductiekoers. Op die dag, 3 april, eindigde de koers van de beursnieuweling 18 procent lager op 19,25 euro, minder dan de helft van de introductieprijs van 43 euro. Beleggers waren woest, voelden zich belazerd. In het prospectus hadden zij niets gelezen over de transactie. En bovenal had Brink op 1 maart tijdens een persconferentie gezegd dat zij ,,op dit moment geen aandelen heeft verkocht''.

De rechter heeft gisteren echter vastgesteld dat het prospectus voldoende duidelijkheid bood over de transactie. Tot genoegen van World Online en ABN Amro en Goldmann Sachs, de begeleiders van de beursgang. Maar de opmerkingen van Brink, die in media breed waren uitgemeten, werden wel als misleidend gekwalificeerd. World Online had achteraf de uitspraken moeten corrigeren, vindt de rechtbank.

,,Als het publiek had geweten dat mevrouw Brink vlak voor de beursgang aandelen in haar eigen bedrijf had verkocht, dan was het waarschijnlijk niet snel in World Online gestapt'', zegt Jurjen Lemstra, advocaat van de VEB in deze zaak.

Zelf heeft Brink inmiddels haar handen in onschuld gewassen. In een reactie gisteren liet zij weten dat zij na 1 maart 2000 in het buitenland was, op roadshow. Daardoor had Brink niet op de hoogte kunnen zijn van de wijze waarop haar uitspraken in de pers terecht waren gekomen.

Mocht het tot een procedure komen, waarin de schade wordt bepaald voor de 10.000 beleggers van de VEB, dan staat de betrokken rechter voor een moeilijke opgave. De VEB heeft voor haar megaclaim onder meer gekeken naar het verschil tussen de introductieprijs en de koers van World Online op de bewuste dag, 3 april 2000, toen bekend werd dat Brink een deel van haar belang had verkocht.

De VEB zal de rechter moeten overtuigen dat beleggers tijdens de internethype – een periode waarin iedereen bang leek te zijn om de boot te missen – niet in World Online waren gestapt als zij op de hoogte waren geweest van Brinks' transactie.

Dat blijft een moeilijke klus. World Online-eigenaar Tiscali zal zich bovendien niet snel gewonnen geven en verzetten tegen een claim. De Italiaanse internetprovider heeft nog altijd het hof en de Hoge Raad achter de hand als extra verdedigingslinies. De gefrustreerde belegger zal een lange adem moeten hebben.