Vrijhandel VS en M-Amerika

De Verenigde Staten en vier Midden-Amerikaanse landen hebben gisteren een vrijhandelsverdrag gesloten, het Central American Free Trade Agreement (CAFTA). Aan de overeenkomst doet de grootste economie van de regio, Costa Rica, niet mee. De vier landen die wel deelnemen aan het verdrag, zijn Guatemala, Honduras, El Salvador en Nicaragua.

Costa Rica verliet dinsdag abrupt de onderhandelingen wegens de `excessieve' Amerikaanse eisen over markttoegang op het gebied van telecommunicatie, textiel en verzekeringen. Maar Amerikaanse functionarissen spraken de hoop uit dat het geschil met Costa Rica in de komende weken zal worden bijgelegd en het land alsnog mee zal doen op het moment dat het Amerikaanse Congres begin volgend jaar moet stemmen over het akkoord.

De gisteren bereikte overeenkomst kwam na een doorbraak bij het onderwerp textiel, nadat Costa Rica was afgehaakt. Ook in de VS zelf is er oppositie tegen het verdrag. Vooral textielbedrijven en suikerboeren vrezen de concurrentie van Midden-Amerikaanse bedrijven, die doorgaans lagere (loon)kosten hebben.

Het verdrag met de vier Midden-Amerikaanse landen is een succes voor de regering-Bush na een reeks mislukte handelsbesprekingen eerder dit jaar. Zo eindigde de top van de Wereldhandelsorganisatie in september in de Mexicaanse badplaats Cancún in een mislukking en sloten de VS vorige maand in Miami een mager akkoord met de rest van het continent (behalve Cuba) over een vrijhandelszone in 2005. Bilaterale besprekingen met onder andere Australië zitten in het slop.

De VS hebben sinds 1994 een vrijhandelsverdrag met Canada en Mexico, NAFTA. In een gisteren verschenen rapport over de gevolgen van tien jaar NAFTA schrijft de Wereldbank dat Mexico weliswaar heeft kunnen profiteren van een grote economische ontwikkeling, maar dat de positieve effecten deels teniet zijn gedaan door het uitblijven van institutionele hervormingen. ,,Mexico lijdt nog steeds onder belangrijke tekortkomingen die verhinderen dat het land op een gelijk niveau met zijn noordelijke buurlanden komt'', aldus het rapport van de Wereldbank.