Amerikanen proberen Samarra schoon te vegen

In het kader van zijn inspanningen een eind te maken aan de guerrilla in Irak heeft het Amerikaanse leger gisteren de stad Samarra uitgekamd.

Met mokers, koevoeten, explosieven en pantservoertuigen hebben Amerikaanse troepen zich gisteren toegang verschaft tot woningen, werkplaatsen en opslagplaatsen in de sunnitische stad Samarra, een van de broeinesten van verzet tegen de Amerikaanse aanwezigheid in Irak.

Zware explosies buiten mengden zich met geschreeuw van vrouwen en kinderen binnen in de huizen. Een explosie bij de toegangspoort tot een erf versplinterde ruiten waardoor een peuter snijwonden opliep. Het kind werd door verplegers behandeld.

De operatie begon gisteren voor zonsopgang en duurde tot halverwege de ochtend.

In Samarra, een stad van zo'n 150.000 inwoners op 100 kilometer ten noorden van Bagdad, zijn volgens Amerikaanse functionarissen 1.500 rebellen actief wat de stad tot een van de moeilijkste plaatsen maakt in sunnitisch gebied, dat weer het gevaarlijkst is van het hele land.

Maandag nog vielen guerrillastrijders vanuit een hinderlaag een Amerikaanse patrouille in Samarra aan. Dat leidde tot een vuurgevechten waarin de Amerikanen elf Irakezen doodden.

,,Samarra is een beetje een doorn in ons vlees'', zei kolonel Nate Sassaman. ,,Het is niet even snel als andere steden gaan meedoen met de wederopbouw van Irak. Deze operatie is bedoeld om hen op snelheid te brengen.''

Ongeveer 2.500 Amerikaanse en Iraakse militairen namen deel aan de inval in Samarra. Twee brigades omsingelden de stad en sneden haar van de buitenwereld af terwijl een derde brigade in de stad op zoek ging naar guerrillastrijders. Zij hielden een tiental vermeende rebellen aan. Anderen ontkwamen. Zij waren kennelijk getipt over de actie.

In de industriële zone van de stad gebruikte de militairen zelfs hun Bradley-gevechtswagens om de deuren van pakhuizen, werkplaatsen en schroothandels te slopen. ,,Slotenmakers gaan er de komende dagen goed aan verdienen'', lachte een Amerikaanse militair vanaf een Bradley.

De razzia kwam een dag na de aanhouding van 79 verdachten, onder wie een vermeende rebellenleider, in een gebouw bij Samarra waar ze kennelijk nieuwe aanvallen voorbereidden.

,,Ze maken een fout door Amerikaanse troepen aan te vallen'', zei kolonel Sassaman. ,,Niemand kent de stad beter dan wij. We gaan deze plaats schoonvegen.''

Nu Saddam Hussein gevangen zit, is de belangrijkste Iraakse voortvluchtige zijn nummer twee, Izzat Ibrahim al-Duri. De Amerikanen denken dat hij een deel van het verzet organiseert. Maar het was onduidelijk of de actie ook was bedoeld om hem te pakken te krijgen.

Tijdens de operatie gebruikten soldaten satellietapparatuur om vantevoren als doel aangegeven gebouwen te lokaliseren. Terwijl Apachehelikopters boven de stad vlogen bestormden groepjes van 14 soldaten ommuurde woongebouwen in het centrum, waarbij ze kneedbare explosieven gebruikten om binnen te komen.

Vervolgens richtten ze hun aandacht op industrieel gebied, waar ze weinig van hun gading vonden. Een functionaris zei te vermoeden dat de rebellen een groot deel van hun spullen hadden overgebracht naar boerderijen buiten de stad.

De ontploffing van een tankauto op een druk kruispunt in Bagdad was volgens een Amerikaanse legerwoordvoerder een ongeluk en geen aanslag. Iraakse politie- en regeringsleiders houden vol dat het om een aanslag ging. Bij de ontploffing werden tien mensen gedood – en niet 17 zoals gisteren vanuit Bagdad werd bericht.