Alleen 1998 en 2002 warmer dan 2003

2003 gaat de boeken in als het op twee na warmste jaar sinds de nauwkeurige temperatuurmeting in 1861 begon. De temperatuur lag volgens de Wereld Meteorologische Organisatie (WMO) van de VN 0,45 graden boven het gemiddelde in de periode 1961-1990. Daarmee is 2003 een fractie minder warm dan 2002 (+0,48 graden). Het warmste jaar (+0,55 graden) is nog steeds 1998.

De hoge gemiddelde temperatuur wordt op het noordelijk halfrond vooral veroorzaakt door de extreem hoge landtemperatuur in de zomer.

Vrijwel heel Europa werd getroffen door een hittegolf, met temperaturen die een paar maanden lang vijf graden boven het gemiddelde lagen en op veel plaatsen boven de veertig graden uitkwamen. Als gevolg van de warmte stierven er in Europa ruim 20.000 mensen meer dan normaal in deze periode.

Ook gebieden op het zuidelijk halfrond werden getroffen door een hittegolf. In India, Pakistan en Bangladesh liep de temperatuur in mei op tot rond de 50°C. Alleen al in India leidde dat tot zeker 1.500 doden.

Het winterweer was afgelopen jaar ook extreem. Zo daalde de temperatuur in het noordoosten van Rusland tot -45°C en in Peru tot -20°C. Er waren zestien zware tropische stormen, terwijl dat er de laatste halve eeuw gemiddeld ongeveer tien zijn. Orkaan Isabel, die North Carolina trof, was een van de zwaarste ooit gemeten.