Saddam Hussein gearresteerd

,,Mijn naam is Saddam Hussein'', verklaarde de gevallen Iraakse leider in het Engels tegen Amerikaanse militairen die hem zaterdagavond ontdekten in een gat in de grond in de buurt van een van zijn vroegere paleizen bij de stad Tikrit. ,,Ik ben de president van Irak en ik wil onderhandelen.'' ,,De groeten van president Bush'', kreeg hij ten antwoord, aldus majoor Bryan Reed, die het luik van de schuilplaats opende. Saddam was gewapend met een pistool. In de buurt werden twee kalasjnikov geweren en een kist met 750.000 dollar gevonden en nog twee mannen gearresteerd.

,,Dames en heren, we hebben hem'', deelde de hoogste Amerikaanse civiele bestuurder in Irak, Paul Bremer, gisteren op een persbijeenkomst in Bagdad mee. ,,De tiran is een gevangene.'' Op de bekendmaking, rond het middaguur, werd door veel Irakezen in en buiten Irak met grote blijdschap gereageerd, maar er waren her en der ook uitingen van woede.

De Amerikaanse president Bush verklaarde later dat de tijd van onderdrukking voor Irak nu definitief voorbij is en dat Saddam ,,de gerechtigheid die hij miljoenen ontzegde'' onder ogen ziet. De Irakezen die streven naar een vrije maatschappij ,,hebben de winnende kant gekozen'', zei hij. Tegelijk waarschuwde hij zijn Amerikaanse gehoor dat de aanvallen op Amerikaanse troepen nog zullen voortduren. Bush' belangrijkste coalitiepartner, de Britse premier Tony Blair, zei dat de zekerheid dat Saddam niet zal terugkeren ,,de schaduw die lag over de Iraakse bevolking heeft weggenomen''.

De hoogste Amerikaanse commandant in Irak, luitenant-generaal Ricardo Sanchez, omschreef Saddam tijdens de persbijeenkomst als spraakzaam en coöperatief. Maar minister van Defensie Donald Rumsfeld zei later dat hij ,,niet coöperatief was in termen van praten of zoiets''. Een andere Amerikaanse functionaris omschreef Saddams opstelling als nors, niet openlijk uitdagend maar sarcastisch. Dat werd tegenover The New York Times bevestigd door vier nieuwe Iraakse leiders die gistermiddag door de Amerikanen bij hem werden gebracht. ,,Hij toonde helemaal geen berouw'', aldus Ahmed Chalabi, een van de vier.

Waar Saddam nu is ondergebracht, is niet bekend. Amerikaanse functionarissen meldden alleen dat hij naar een veilige plaats is overgebracht. Hoe en waar hij wordt berecht staat nog niet vast. In principe zal dat gebeuren door het speciale tribunaal dat vorige week juist door de Iraakse regeringsraad is opgericht voor de berechting van leden van zijn bewind. Dat tribunaal zou overigens pas na de Amerikaanse overdracht van de soevereiniteit aan de Irakezen zelf, uiterlijk 30 juni, aan het werk gaan. In de tussentijd hopen de Amerikanen van hem informatie los te krijgen over zijn programma's voor massavernietigingswapens en over het verzet.

Het geweld in Irak gaat intussen onverminderd door. Gisteren werden zeker 17 mensen gedood bij een aanslag op een politiebureau in Khaldiyah, 80 kilometer ten westen van Bagdad. Onder de doden waren politiemannen en burgers. Vandaag werden negen mensen gedood en meer dan twintig gewond bij een aanslag op een politiebureau in het dorp Husseiniyah, 30 kilometer ten noorden van Bagdad. Even later werd een zelfmoordaanslag gepleegd op een bureau van de recherche in de Bagdadse wijk Al-Amiriya. Daarbij kwam de dader om het leven en werden zeven mensen gewond. De Iraakse politie is al langere tijd speciaal doelwit van rebellen.