Nozomi: verloren hoop

Nozomi, de veelgeplaagde Japanse Marssonde, zal de Rode Planeet niet aandoen. Deze week besloten de betrokken vluchtleiders het plan om Nozomi in een baan rond Mars te brengen, en zo nog iets van de missie te redden, op te geven. Nozomi, `hoop' in het Japans, wordt in een roemloze baan om de zon geparkeerd. Het gevaar dat de sonde na alle eerdere malheur per ongeluk op Mars te pletter zou slaan en de planeet vervuilen, lijkt daarmee van de baan.

De eerste interplanetaire ruimtevlucht van Japan heeft sinds de lancering, juli 1998, vooral tegenslag ondervonden. Direct ging het mis: door een mankement in de stuwmotor kwam Nozomi in de verkeerde baan terecht. Twee fly by's langs de aarde resulteerden afgelopen juni alsnog in een koers richting Mars, maar de brandstofvoorraad was daarmee zo goed als uitgeput. Tot overmaat van ramp werd de sonde blootgesteld aan een krachtige zonnevlam die verwarming en communicatiesystemen beschadigde.

Terwijl de gehavende Nozomi de Rode Planeet naderde, probeerde een legertje Japanse technici uit alle macht de problemen met de elektrische systemen te verhelpen. Tevergeefs. Intussen rees de vraag wat een ruimtevaartuig in een baan om Mars doet als er toch geen energie beschikbaar is om instrumenten aan boord aan het werk te zetten. Daarbij kwam nog de zorg dat door nieuwe pech de beoogde baan rond Mars wel eens zou kunnen uitdraaien op een ramkoers. Met het besluit Mars links te laten liggen is het risico dat Nozomi te pletter slaat, geweken. Japan likt zijn wonden: vorige maand zag het land zich gedwongen een raket te vernietigen met aan boord twee satellieten die Noord-Korea in de gaten moesten houden.

    • Dirk van Delft