Gevecht rondom de Formule 1 nog niet beslist

Na maanden van twisten tussen Bernie Ecclestone, de tycoon die eigenaar is van de Formule 1-autoraces, en de teams en autofabrikanten die daarin om het kampioenschap strijden, zijn beide partijen overeengekomen te trachten hun meningsverschil bij te leggen.

De bazen van de grote teams, zoals Williams en McLaren, hebben hun plannen in de ijskast gezet om hun eigen concurrerende kampioenschap te beginnen. Als zij een nieuw akkoord uit het vuur kunnen slepen, zou dat het zwaard van Damocles weghalen boven de hoofden van Ecclestone en zijn mede-aandeelhouders – een groep banken onder leiding van de in München gevestigde Bayerische Landesbank. Wat is er veranderd?

Het doel van de teams was het vergroten van hun aandeel in de omzet van de Formule 1. Door het verbod op de tabaksreclames en het afnemen van de belangstelling van de media zitten veel teams verlegen om geld.

Het opzetten van een eigen kampioenschap zou hen de mogelijkheid hebben gegeven de zaken naar eigen believen in te richten. Maar er kleefden ook nadelen aan deze radicale optie.

Ecclestone zou de merknaam Formule 1 hebben behouden. Hij heeft buitengewoon goede betrekkingen met de meeste machtscentra binnen de sport. Maar ook al had Ecclestone een sterke hand, hij beschikte niet over alle troeven. Als de teams waren weggelopen, zou zijn bedrijf ter ziele zijn gegaan. Vernederend, voor de man die van de Formule 1 een wereldwijd mediaspektakel heeft gemaakt.

Ecclestone kan zich troosten met de wetenschap dat de gevolgen van een compromis niet alleen op zijn schouders terecht zullen komen. Na een paar jaar geleden 75 procent van het voornaamste Formule 1-bedrijf tegen hoge prijzen verkocht te hebben heeft hij bondgenoten die kunnen helpen de klap te verzachten.

De vorm van het nieuwe akkoord begint duidelijk te worden. De teams zullen hun aandeel in de omzet van 850 miljoen dollar verhogen van 180 tot 280 miljoen.

De autosport gaat waarschijnlijk terug van een kanaal voor abonneetelevisie naar een voor iedereen toegankelijke zender. Dat biedt de autofabrikanten een beter excuus voor de investeringen die zij in de Formule 1 hebben gedaan. Minder duidelijk is wie uiteindelijk voor de kosten van het nieuwe akkoord gaat opdraaien.

Ecclestone zal ook zijn uiterste best doen om zoveel mogelijk pijn af te wentelen op de banken Bayerische, JP Morgan en Lehman. Naar verluidt bezit Ecclestone onder de huidige kapitaalstructuur van de Formule 1 nog zoveel minderheidsrechten dat de 75 procent van de banken `waardeloos' is. Een derde van de omzet passeert niet de boeken van het hoofdbedrijf, maar die van een apart bedrijf genaamd Allsport. Hoewel onbekend wie daar eigenaar is, algemeen wordt aangenomen dat Ecclestone er aan de touwtjes trekt.

Het zou niet verrassend zijn als dit jongste akkoord niet tot een duurzame vrede zou leiden, maar slechts tot een pauze in de vijandelijkheden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Jonathan Ford