Driehonderd per uur, dat went snel

Ho-Pin Tung, zoon van Chinese immigranten uit Velp, testte deze week bij het Formule I-team van Williams-BMW. Een aanrijdinkje met een Ferrari, zonder blikschade, mocht de pret niet drukken.

Zeker nu hij als eerste Chinees in een Formule I-wagen heeft gezeten, wordt Ho-Pin Tung in China soms gezien als een miljonair. ,,De mensen denken dat hij 's ochtends kan kiezen uit een BMW M3, een Ferrari en een Lamborghini'', zegt zijn manager, Bert Winkler. De 21-jarige coureur heeft wel een rijbewijs, maar het is een misverstand te denken dat hij een auto bezit, laat staan een sportwagen. Winkler: ,,Ze denken dat je een grapje maakt, als je zegt dat hij geen auto heeft.''

Langzaam maar zeker komen de Chinezen meer te weten over autosport in het algemeen – dankzij de eerste Grand Prix van China die in september 2004 op een nieuw circuit in Shanghai wordt gehouden – en in het bijzonder over die Chinees uit Nederland. The Dutch Boy noemen ze hem liefkozend, geboren en getogen in Velp, in het bezit van een Chinese race-licentie en voor een groot deel van het jaar woonachtig in Shanghai. Een tv-ploeg van Central Chinese Television volgde hem donderdag op het Circuito de Jerez, in het zuiden van Spanje, als zijn eigen schaduw. Op z'n vroegst volgende week wordt de Chinese primeur in de Formule I op het scherm gebracht. ,,Naar ons programma kijken ongeveer vijftig miljoen mensen'', zeg tv-verslaggever Yifan Tang.

Formule I-fotograaf Frits van Eldik, die met Nederlandse collega's in Andalusië verslag deed van de test, onderkent het belang van de Chinese autosportmarkt. Exclusief levert hij beelden voor de media in het land met 1,3 miljard inwoners, van de coureur die in eigen land Dong He Bin heet. Via diens manager vinden de foto's hun weg naar kranten en tijdschriften, die vaak miljoenenoplagen hebben. Binnenkort vertrekt Van Eldik, mede-oprichter van Race Report, voor de tweede keer naar Peking om de mogelijkheid te bekijken een Chineestalige versie van zijn blad uit te geven.

Om diezelfde economische reden hebben autofabrikanten een warme belangstelling voor China. Jaarlijks worden er ruim drie miljoen nieuwe auto's verkocht, in 2007 zullen dat er bijna vijf miljoen zijn. Mede door de komst van de eerste F1-race verkocht Ferrari dit jaar meer dan zestig auto's in China, een verdubbeling ten opzichte van vorig jaar. Logisch dat de Formule I-teams zoveel interesse hebben in het aantrekken van een Chinese coureur, al is het maar als testrijder. Tung verwacht niet dat hij volgend jaar al een contract bij een van de tien renstallen in de Formule I in de wacht kan slepen. ,,Dat zou niet realistisch zijn.'' Hij gaat eerst ervaring opdoen in andere raceklassen. ,,Ik wil aan een gestage opbouw werken.''

Ho-Pin Tungs test van in totaal 42 ronden in Jerez was de beloning voor zijn superieure overwinning in het BMW Asia kampioenschap. In maart was hij al in het Spaanse Albacete om te wennen aan de auto waarmee hij in oktober de titel won. Nooit had hij kunnen denken dat hij in december van datzelfde jaar in een Formule I-wagen zou rijden, nota bene in een van de drie topteams, en gadegeslagen door een vliegtuiglading journalisten, sponsorgenodigden, fans en familieleden. Onder hen zijn pleegouders, zijn Chinese vader en moeder (eigenaars van restaurant Blue Lotus in Velp) en zijn jongere broer Ho-Chieng. Tung reed op de baan met Formule-I-coureurs als Juan Pablo Montoya (Williams-BMW), Rubens Barrichello (Ferrari), Fernando Alonso (Renault) en Jenson Button (BAR). Opmerkelijk snel was hij gewend aan het hemelsbrede verschil tussen de auto waarmee hij in Azië schitterde en de Formule I-wagen. De eerste had 145 paardekrachten en een topsnelheid van 215 kilometer per uur, donderdag beschikte hij over 900 PK en haalde hij een snelheid van bijna 300 per uur. ,,Dat went snel.'' Mooi detail: elke keer als Tung in zijn bolide stapte, veegde hij de zooltjes van zijn raceschoenen met z'n hand schoon.

De test verliep ook tot tevredenheid van het team van Williams. Dat Tung de Ferrari van de Italiaanse testrijder Luca Badoer toucheerde en zijn auto met een takelwagen teruggebracht moest worden naar de pits, deed niet ter zake. Een spraakmakender aanrijding tussen twee wagens van dezelfde renstallen deed zich voor in de laatste Grand Prix in Jerez, in 1997. Michael Schumacher (Ferrari) probeerde toen Jacques Villeneuve (Williams) van de baan te drukken, in een wanhopige en vergeefse poging de Canadees van de wereldtitel af te houden.

,,Shit happens'', zei Montoya tegen zijn ploeggenoot-voor-één-dag, nadat Tung in de zonovergoten pitstraat druk gebarend aan de Colombiaan duidelijk had gemaakt wat er precies was gebeurd. Voor tekst en uitleg van de aanrijding waaraan Badoer volgens hem schuldig was, meldde Tung zich bij de garagebox van Ferrari. Toen hij terugkwam bij de garage van Williams, maakte hij zich er met een grap van af. ,,Hij had z'n helm nog op, dus ik kon hem niet slaan.''

Zijn test in Jerez vormde het sluitstuk van twee hectische weken, die duidelijk maken waarom hij zijn studie recht en economie in Rotterdam niet meer kan combineren met de autosport. In het vliegtuig terug naar Nederland, gezeten tussen zijn pleegmoeder Martha Beursken en zijn Chinese moeder Ai Lian, liet hij in vogelvlucht zijn voorbije dagen passeren, vanaf het moment dat hij vorige week maandag in het Italiaanse Vallelunga in een Formule 3000-wagen reed.

,,Dinsdagavond naar München gevlogen, 's nachts met een huurauto naar Salzburg. Daar drie dagen aan fitness gedaan om meer conditie en kracht op te doen. Zaterdagmiddag naar Salzburg, Bert (zijn manager, red.) in München opgehaald, samen naar Seefeld in Oostenrijk gereden voor een BMW-party, zaterdagnacht naar Wenen gereden, van vier tot zeven met Bert in de auto geslapen, naar Hongarije gereden voor een test, zondagmiddag vijf uur naar Nederland gereden, 's nachts om één uur in Velp aangekomen, een half uurtje thuis (bij zijn pleegouders, red.) geweest en verjaardagscadeaus gekregen – een laptoprugtas van m'n ouders en een lekker geurtje van m'n broer – om half twee naar Berts huis in Oud-Gastel. Daar een boterham naar binnen gewerkt, om vier uur naar Schiphol gereden en om zeven uur zaten we op de vlucht naar Jerez.''

Maandag begint Tung aan een mini-toernee door China, te beginnen met een persconferentie in Peking over zijn geslaagde Formule I-test.

    • Ward op den Brouw