In Brugge komt een einde aan het fortuin van Ajax

De droom van Ajax om met een jeugdig, talentvol elftal Europa te veroveren spatte gisteravond uiteen op het bevroren veld van het Jan Breydel-stadion. Club Brugge bezorgde het team van Ronald Koeman – met een gemiddelde leeftijd van bijna 22 het jongste ooit in de Champions League – een desillusie. Door de nederlaag bleek zelfs geen vervolg weggelegd in het UEFA-Cuptoernooi, toch wel het minste waarop de technische staf had gerekend. Ajax kan zich nu concentreren op de strijd voor het landskampioenschap en de nationale beker. ,,We werken vanaf nu weer in een cyclus van zondag tot zondag.'' Ronald Koeman sprak die woorden met enige walging uit, in het besef dat triomferen in een gedevalueerde competitie geen grote uitdaging is. ,,Het draait tenslotte om de Champions League'', bromde hij.

Van dat podium is Ajax voor minimaal een jaar verstoten. Wie de koploper gisteravond zag stuntelen tegen de nummer vijf van de Belgische competitie, zal zich daarover niet verbazen. Ajax speelde Club Brugge volledig in de kaart door op het gladde veld geen poging te doen verzorgd voetbal te spelen, maar te gokken op een lukrake trap naar voren. Daardoor dwong de ploeg van Koeman zichzelf tot lichamelijke duels met de spelers van Brugge en dat was een speelstijl die de fysiek sterke Belgische kampioen wel ligt. Doelman Bogdan Lobont hielp bovendien nog een handje. Hij was schuldig aan beide doelpunten. De `wonderkinderen' Rafael van der Vaart, Wesley Sneijder en Nigel de Jong konden Ajax ook niet redden. Ze kregen geen greep op het middenveld. Centrale verdediger Johnny Heitinga zorgde in de eerste helft voor onrust door foutieve passes.

Pas diep in de tweede helft trok Sneijder meer het spel naar zich toe. Gesteund door invaller Jari Litmanen. De inbreng van Van der Vaart, die grote afstanden moest overbruggen, was gering. En daarmee gingen met deze uitschakeling ook de zo bejubelde talenten ten onder. Koeman achtte een hard oordeel echter niet op zijn plaats. ,,Geef ze nog drie jaar de tijd. Dan staat er een heel ander elftal. Al is het de vraag of deze jongens bereid zijn zo lang bij Ajax te blijven.''

Litmanen moest als vervanger van de weer te slordig spelende Zlatan Ibrahimovic twintig minuten voor tijd redden wat er nog te redden viel. In die fase kon de Fin het tij niet meer keren. De ervaren Litmanen had als de spil op het middenveld misschien voor wat meer rust kunnen zorgen. Koeman bleef echter vertrouwen houden in Sneijder en Van der Vaart, maar zag uitgerekend in deze wedstrijd zijn omstreden opvatting bevestigd dat dit duo in een systeem met drie spitsen geen gelukkig koppel vormt. ,,Je rekent op de extra kwaliteiten van deze spelers'', verdedigde Koeman zijn aanpak. ,,Die heb ik inderdaad niet gezien.''

Litmanen vond het begrijpelijk dat het talentvolle tandem niet aan de verwachtingen kon voldoen. Beiden hebben zich binnen Ajax opgewerkt tot dragende spelers. Terwijl ze volgens de Finse stilist steun nodig hebben van routiniers. In dat opzicht was het een gemis dat de geblesseerde Galásek gisteravond ontbrak. Litmanen: ,,In het gouden elftal van 1995 werden talenten als Kluivert, Seedorf en Davids ook omringd door wat oudere spelers die voor ondersteuning konden zorgen. Zo kregen die jongeren tijd in hun rol te groeien. Zoals Maldini bij Milan alles leerde van Baresi.''

Waarmee hij aangaf dat het evenwicht ontbreekt in het elftal van Koeman. Dat openbaart zich dan wel niet in de zwakke Nederlandse competitie, maar wel op het niveau van de Champions League. Natuurlijk had Koeman gehoopt dat hij juist met Litmanen een gelouterde speler in de gelederen zou hebben. De middenvelder is echter weer te vaak door blessures niet inzetbaar. Gevreesd moet worden dat Litmanen gisteravond zijn laatste Europese wedstrijd heeft gespeeld. De Scandinaviër blijft zo kwetsbaar als een Bros-reep en hij moet vanaf nu wel een ijzersterk gestel demonstreren wil zijn contract nog worden verlengd. Zelf is hij er niet zo somber over. ,,Danny Blind kondigde zijn afscheid aan toen Ajax naar de Arena verhuisde. Daarna heeft hij geloof ik nog vier seizoenen gespeeld. Je weet nooit hoe het loopt in het voetbal.''

Aan het fortuin van Koeman kwam gisteren wel een einde. Even was zijn gelukkige hand als coach weer zichtbaar toen Ajax een cadeautje kreeg in de vorm van een strafschop die veroorzaakt werd door een volkomen onnodige handsbal van Peter van der Heyden. Maar ook dit voordeeltje kon Ajax niet redden. Gewogen en te licht bevonden. In groep H werd Ajax terecht uitgeschakeld.

Nog duidelijker dan voorheen zal Koeman de voorwaarden in zijn hoofd hebben waaronder hij bereid is zijn contract te verlengen. Die onderhandelingen moeten binnen enkele weken worden afgerond. Hij wil ongetwijfeld volgend seizoen met Ajax opnieuw `Europa in' en dan niet langer met een vederlicht elftal. Het is de vraag of het bestuur c.q. de directie van Ajax bereid is hem tegemoet te komen. De club loopt door de uitschakeling miljoenen euro's mis, maar een enkele investering kan misschien haar vruchten afwerpen.

Club Brugge 2

Ajax 1

Ruststand 1-1. 27. Lange 1-0, 42. Sonck 1-1, 85. Saeternes 2-1. Schdsr: Messina (Ita). Tsch: 28.041. Gele kaart: Verheyen (Club Brugge), Heitinga, De Jong (Ajax).