Dick Miller

Als je met je ogen knippert heb je hem gemist: Dick Miller. De vaste bijrolacteur van Joe Dante speelt in `Looney Tunes' een beveiligingsbeambte.

Locarno, 1999. In een buurtbioscoopje vindt een festival binnen een festival plaats. The Class of 1970 heet het enorme retrospectief, gewijd aan de guerillafilmers die vanaf de jaren '70 films maakten voor Roger Cormans New World Pictures, een studio gespecialiseerd in lowbudget genrefilms, vol smerigheid, buitenaardse wezens en monsters. Films, trailers, cartoons, afleveringen van vergeten tv-series worden ingeleid door een wonderlijk gezelschap van regisseurs en acteurs, die vooral vertellen hoe ze ook nog even in een bijrolletje in een film van een van hun collega's te zien waren. Maar: knipper niet met je ogen, want dan heb je ze gemist. Een van hen is Richard `Dick' Miller, een tanig mannetje, getatoeëerd als een zeeman, die van zulke korte filmoptredens zijn carrièrekenmerk leek te maken. Met een markante kop, getormenteerd, met altijd vragende wenkbrauwen, wordt hij zelfs in minder dan één minuut niet vergeten.

Geboren op 25 december 1928 in Brooklyn belandde de voormalige marinier en bokser halverwege de jaren vijftig in Los Angeles, waar Corman hem ontdekte en hem na een aantal bijrollen in horrorfilms in 1959 zijn eerste en enige hoofdrol gaf in A Bucket of Blood. Het is deels een parodie op de beatnik-generatie, deels een eerbetoon aan de griezelklassieker House of Wax, waarin onder de wassen beelden echte mensen verborgen zitten. Millers personage Walter Paisley doet in A Bucket of Blood min of meer hetzelfde voor zijn sculpturen en daar komt ook die emmer met blood uit de titel aan te pas.

Ruim 170 film- en tv-titels kent zijn filmografie. Van zijn debuut in Cormans Apache Woman (1955) waarin hij zowel een cowboy als een indiaan speelt, tot The Little Shop of Horrors (1960) en Hollywood Boulevard (1976), waarin zijn karakter weer Walter Paisley heet, net als in The Howling (1981). Quentin Tarantino gaf hem een rol in Pulp Fiction (1994) als Monster Joe, maar die scènes sneuvelden in de bioscoopversie en zijn alleen op dvd te zien. De titellijst leest als staalkaart van buitenaardse, bovennatuurlijke en buitenissige fantasieën: It Conquered the World, 1956; The Premature Burial, 1962; of Amazon Women on the Moon, 1987.

Cormans braafste leerling Joe Dante zou hem bij wijze van eerbetoon aan z'n nietsontziende werklust (Dick Miller weigert nooit een rol), in bijna als z'n films een rolletje geven, het meest memorabel in Gremlins (1984) en Gremlins 2 (1990). En nu in Looney Tunes: Back in Action. In dit geval is zijn optreden meer dan folklore. Ook Roger Corman maakt in een bijrol zijn opwachting, alsof Dante met deze film zijn nederige afkomst niet wil verloochenen.

    • Dana Linssen