Ajax én Oranje gebaat bij winst

Als Ajax zich morgen tegen Club Brugge kwalificeert voor de achtste finales van de Champions League, is dat van belang voor de eigen talenten en voor Oranje.

Trainer Ronald Koeman wees gisteren in de eerste plaats op het financiële aspect dat morgen van belang is bij de poging van Ajax in het Jan Breydel-stadion van Brugge de tweede ronde te bereiken van de Champions League. Een logische gedachtegang. Want wie geen geld heeft, komt niet ver in het elitekorps van het internationale voetbal, waar de meeste topclubs bijna twee gelijkwaardige teams van duurbetaalde profs kunnen opstellen.

Maar al snel realiseerde Koeman zich dat er in het Vlaamse land ook een belangrijke avond aanbreekt voor de talrijke talenten in zijn selectie, die voor hun ontwikkeling gebaat zijn bij internationale (top)wedstrijden. Onder hen bevinden zich potentiële Nederlandse internationals die klaargestoomd moeten worden voor de eindronde van het EK of de WK-kwalificatiewedstrijden. Van der Vaart en Sneijder staan al prominent op het lijstje van Advocaat; Heitinga en De Jong genieten de bijzondere belangstelling van de bondscoach.

Juist door verder te komen in de Champions League hebben deze spelers vorig seizoen een belangrijke sprong gemaakt in hun ontwikkeling. ,,Je kunt als profvoetballer alleen beter worden door op het hoogste niveau te spelen', weet Koeman uit eigen ervaring. ,,Maar dan moet je wel een beetje geluk hebben. Vorig seizoen hebben we tegen Rosenborg veel geluk gehad. Net als dit jaar zaten we toen in de eerste ronde in een moeilijke fase. Daarna groeide het vertrouwen en ging een aantal jonge spelers heel onbevangen voetballen. Nu wordt er meer verwacht en is de druk groter voor deze spelers. Maar we hebben nog steeds een team dat op de beslissende momenten iets kan afdwingen met veel inzet.'

Tegen AC Milan bleek dat in elk geval niet voldoende. In twee groepsduels tegen de titelhouder van de Champions League werd Ajax weliswaar allerminst weggespeeld – zelfs thuis niet met een groot aantal reservespelers – maar het kon niets afdwingen. Koeman zag nog eens bevestigd dat zijn elftal moeite heeft met tegenstanders die puur op resultaat spelen.

,,In dat opzicht werd een aantal spelers bij ons met de neus op de feiten gedrukt', wist de trainer van Ajax. ,,Het is geen toeval dat AC Milan in de Arena voor de 24ste keer met 1-0 won in een uitwedstrijd. Deze ploeg beheerst de kunst achterin geen kans weg te geven en voor het doel van de tegenstander de kleinste mogelijkheid maximaal uit te buiten. Zover zijn wij nog niet. Maar als we een keer wél zo spelen, zoals tegen Feyenoord, krijgen we kritiek. Het was er vorige week de wedstrijd niet naar bij een 2-0 stand door te gaan voor een hogere score.'

Alleen door Club Brugge te verslaan, kan Ajax morgen een bizarre ontknoping in groep H van de Champions League vermijden. Dan weet het zich geplaatst voor de tweede ronde, vanaf dit seizoen al meteen volgens het knock-outsysteem. Bij een gelijkspel is Ajax afhankelijk van het resultaat dat Celta de Vigo boekt tegen AC Milan. De Spanjaarden mogen niet winnen in San Siro. Het is nadlig voor Ajax dat het reeds geplaatste Milan morgen aantreedt zonder basisspelers als Sjevtsjenko, Maldini, Costacurta, Nesta, Gattuso en Pirlo. Coach Ancelotti liet hen vandaag al vast naar Tokio vliegen, waar Milan komende weekeinde tegen Boca Juniors voor de wereldbeker strijdt.

Koeman kan begrip opbrengen voor deze handelwijze. ,,Dit zou elk team doen. We moeten niet klagen. We hebben alles in eigen hand, we moeten gewoon winnen. Al zal dat niet eenvoudig zijn. Vrijdag heb ik een matig Brugge gezien (3-1 nederlaag bij Standard, red.), maar in de Champions League heeft de ploeg thuis pas in de slotfase van Milan verloren, uit zelfs gewonnen en gelijkgespeeld tegen Celta. Het zal moeilijker worden dan het thuisduel (2-0 zege voor Ajax dankzij twee treffers van Sonck, red.). We zullen niet meteen gaan aanvallen, maar eerst proberen de wedstrijd te controleren.'

Het is nog de vraag of Koeman centrumspits Ibrahimovic zal inzetten. De Zweed trainde de afgelopen dagen niet omdat hij last heeft van een teenblessure. Hij kan met een pijnstillende injectie spelen, maar het gebrek aan ritme weegt voor Koeman zwaar. Even bestond er gisteren ook onzekerheid over de inzetbaarheid van Galásek. De Tsjechische international klaagde over pijn in zijn bovenbeen. In het ziekenhuis bleek op een echo niets te zien, waarna Koeman hem toevoegde aan zijn selectie.

Club Brugge, de huidige nummer vijf van de Belgische eerste klasse, mist door een blessure in elk geval Mendoza, topscorer in de competitie. De Peruaan was er in de eerste ontmoeting ook niet bij. Brugge moet winnen om nog een kans te maken de tweede ronde van de Champions League te bereiken. ,,Het wordt een heet avondje', voorspelde Koeman die in zijn denkpatroon altijd naar het hoogste streeft. Maar hij besefte dat morgen alles mogelijk is: doorbekeren in Champions League, dan wel UEFA Cup of zelfs uitschakeling. ,,En dat zou wel heel zuur zijn gezien de vreugde die we vorig jaar hebben beleefd aan het bereiken van de kwartfinales.'

    • Erik Oudshoorn