Leven op Mars

Wie de komende tijd 's avonds opvallend veel tieners naar de hemel ziet staren, hoeft zich geen zorgen te maken. Zij hebben waarschijnlijk Mars, het rode raadsel van wetenschapsjournalist Govert Schilling gelezen. Voor hen is het bijkans niet te bevatten ruimtestelsel nu zo klaar als een klontje, zonder dat hun verwondering of verbeelding is aangetast. Integendeel: want zou het dan toch mogelijk zijn, was er ooit leven op Mars?

Mars, het rode raadsel draait om de geplande landing op eerste kerstdag 2003 van het Europese ruimtevaartuig Beagle 2. Dit ruimteschip gaat op zoek naar sporen van buitenaards leven. Als de Beagle 2 inderdaad aanwijzingen vindt dat er ooit bacteriën op Mars waren, is dat `misschien wel de belangrijkste ontdekking in de wetenschap'. En: `Wie weet maak jij het straks mee.'

Mars komt door dit boek heel dichtbij. Leuk om te weten dat op de planeet – als alles goed gaat – op eerste kerstdag popmuziek klinkt, namelijk het deuntje dat de Beagle 2 bij aankomst naar huis zendt en dat voor dit doel is gecomponeerd door de Engelse popgroep Blur. Schilling trekt alles uit de kast: sterrenkunde, ruimtevaartgeschiedenis, sciencefiction, boeken, films en anekdotes over wetenschappers. Als hij uitlegt hoe de Beagle 2 sporen zoekt van rivieren en zeeën, gebruikt hij het beeld van de sporen van een inbreker: `Voetstappen in de tuin, vingerafdrukken op het raamkozijn, of een haar in het gordijn. Zelf is de inbreker allang weer verdwenen, maar de sporen die hij heeft achtergelaten zijn er nog steeds. Ook weken later kun je de boef op die manier nog op het spoor komen. Met water op Mars is het misschien net zo.'

Soms wil Schilling overcompleet zijn. De sciencefiction-reisbrochure (hoofdstuk 5) bijvoorbeeld was korter beter geweest. Maar eigenlijk heeft Mars, het rode raadsel maar één echt nadeel: het haakje van eerste kerstdag 2003. Daardoor is het boek op tweede kerstdag eigenlijk alweer achterhaald. Hopelijk begint Schilling nog diezelfde avond aan een herziene versie.

Govert Schilling: Mars, het rode raadsel. Met tekeningen van Peter-Paul Rauwerda. Querido, 121 blz. €13,50. Vanaf 10 jaar.

    • Monique Snoeijen