Heras wordt kopman

Met zijn vervroegde vertrek bij US Postal heeft Roberto Heras voor zichzelf gekozen. Nadat hij drie achtereenvolgende keren Lance Armstrong aan de overwinning in de Tour de France had geholpen, zal de frêle renner (1.74 meter, 59 kilo) volgend jaar als kopman van de nieuwe Spaanse ploeg Liberty Seguros zelf een gooi doen naar de eindzege in de grootste wielerwedstrijd.

Gisteren tekende de Castilliaan een driejarig contract bij de ploeg die wordt geleid door Manolo Saiz. De 29-jarige meesterknecht van Armstrong kocht zijn nog lopende contract bij US Postal af en keert terug naar zijn vaderland. Saiz leidde jarenlang de ploeg van Once, maar de sponsor van die ploeg, de blindenloterij in Spanje, stopte ermee. Saiz vond een nieuwe geldschieter en zette een ploeg op waarvan rasklimmer Heras nu het nieuwe gezicht wordt.

Heras was tot en met 2000 kopman van de Spaanse formatie Kelme. Ook daar diende hij zijn contract niet uit, omdat Armstrong de Spaanse renner er graag bij wilde hebben. Heras had dat jaar de Ronde van Spanje gewonnen, en volgde zijn knecht José Luis Rubiera naar de Amerikaanse ploeg. Voor Armstrong was dat een welkome versterking, maar velen betreurden destijds de transfer omdat hij de Tour als concurrent van de Texaan spannender had kunnen maken. Ook toen kocht Heras zijn nog lopende contract af.

In september van dit jaar won Heras de Ronde van Spanje voor de tweede keer, mede dankzij een bloedstollende tijdrit in het slotweekeinde. Vorig jaar verspeelde Heras op de slotdag de eindzege.

In zijn eerste Ronde van Frankrijk als knecht van Armstrong kwam Heras met de Amerikaan Christian Vandevelde ten val in de ploegentijdrit, waarbij de Spanjaard zich aan zijn knie blesseerde. In de Tour van 2002 schitterde Heras op de flanken van de Tourmalet: met Armstrong brak hij het verzet van de Spanjaard Joseba Beloki. Armstrong won die dag de etappe. ,,Heras is de enige die Armstrong in deze Tour pijn zou kunnen doen, maar hij mag het niet'', zei de Belgische oud-Tourwinnaar Lucien van Impe toen. ,,Heras moet hem honderd procent helpen.'' In de Tour van 2004 is Heras weer eigen baas.