Bush eindigt heffingen op import staal

President Bush heeft onder druk van de rest van de industriële wereld en de staalverwerkende industrie in eigen land per direct een eind gemaakt aan de tarieven op geïmporteerd staal.

De Europese Unie kondigde daarop aan af te zien van de strafmaatregelen die volgende week zouden ingaan. Eurocommissaris Lamy (Handel) reageerde ,,verheugd'' op het Amerikaanse besluit.

De afschaffing geschiedde zestien maanden eerder dan voorzien. De tarieven hebben hun nuttige rol vervuld, aldus Bush. De in maart 2002 ingestelde tarieven werden twee keer afgekeurd door de Wereldhandelsorganisatie (WTO), die de EU, Japan en andere staalproducerende landen machtigde tot tegenmaatregelen.

De Amerikaanse beslissing werd sinds maandag verwacht. De president liet het goeddeels aan zijn handelsvertegenwoordiger Robert Zoellick over om uitleg te geven. Volgens hem heeft de dreiging van tegenmaatregelen geen rol gespeeld. De Amerikaanse staalindustrie is nu veel sterker dan toen de beschermende maatregelen 21 maanden geleden werden afgekondigd. De economische omstandigheden zijn bovendien ten goede gewijzigd, mede dankzij het `plan voor groei en banen'.

De woordvoerder van president Bush zei dat de binnenlandse staalindustrie nu beter in staat is op eigen benen te concurreren. De regering zal bovendien scherp letten op overmatige invoer van staal. Leo Gerard, de vakbondsleider in de staalindustrie, keurt de stap af. Bush is in zijn woorden ,,gecapituleerd voor chantage van de EU en Japan''. De afschaffing van de importheffingen werd verder bekritiseerd door de belangrijkste Democratische presidentskandidaten. De staalindustrie heeft de bescherming nog nodig, stelden de concurrenten Howard Dean en Dick Gephardt. Wesley Clark verweet de president meer te luisteren naar campagnedonoren dan ,,de 2,6 miljoen Amerikanen die hun baan in de industrie hebben verloren sinds Bush aan de macht is''.

Vanuit Brussel klonk namens de EU een tegenovergesteld geluid. ,,Europese staalproducenten en werknemers zullen opgelucht zijn'' , aldus eurocommissaris Lamy. Hij vond het ,,nog belangrijker'' dat het systeem van internationale handelsregels heeft gewerkt. ,,We hebben met de WTO een systeem dat niet perfect is, maar dat de immense deugd heeft van mechanismen die ook de `grote olifanten' als de VS in staat stellen zich aan de regels te conformeren'', aldus Lamy.

De WTO had de EU gemachtigd voor 2,2 miljard euro aan tegenmaatregelen te nemen tegen de VS, die op 15 december van kracht zouden zijn geworden. De EU trekt niet alleen de dreiging met sancties in, maar ook maatregelen die eventuele extra import uit derde landen moest afremmen. Volgens Lamy was de Europese staalexport naar de VS door de staalheffingen, die in maart 2002 van kracht werden, met 15 procent gedaald.

STAALCONFLICT: pagina 11