Zwemheldin uit de Roaring Twenties

In een verzorgingstehuis in Wyckoff in de staat New Jersey is op 98-jarige leeftijd de Amerikaanse marathonzwemster Gertrude Ederle overleden. Ze was de eerste vrouw die Het Kanaal overstak, in 1926, toen ze twintig jaar oud was.

Ederle zwom destijds onder barre omstandigheden in de recordtijd van veertien uur en 31 minuten van Frankrijk naar Engeland.

In het midden van de jaren twintig gold de Kanaaloversteek als een te zware beproeving voor een vrouw. Sinds 1875 was het slechts vijf mannen gelukt met succes de 21 mijl (de kortste afstand tussen Engeland en Europese continent) zwemmend af te leggen. De in New York geboren zwemster was een tijdgenote van Jack Dempsey (boksen) en Babe Ruth (honkbal). In de periode 1921-1925 verbeterde ze vele Amerikaanse- en wereldrecords tussen de 100 en 800 meter. In 1922 brak ze op één middag zeven records.

Een jaar na een mislukte poging ging Ederle op 6 augustus 1926 iets na zeven uur in de ochtend in Cap Gris-Nez te water voor de zwemtocht met veel ontberingen (kou, hoge golven, striemende regen, sterke stroming) naar Kingsdown. 's Avonds was ze aan de overkant, twee uur eerder dan de beste van haar mannelijke voorgangers. Latere berekeningen wezen uit dat ze ongeveer 35 mijl (56 kilometer) had gezwommen in plaats van de gebruikelijke 21, onder ideale omstandigheden. Een paar maanden geleden miste Edith van Dijk (9,10 uur) door vergelijkbare pech het Europese record van haar echtgenoot Hans van Goor (8,02). De Amerikaan Chad Hundeby is wereldrecordhouder met 7 uur 17.

De Kanaaloversteek van Ederle, in 1924 al eens olympisch kampioene als lid van de estafetteploeg op de 4x100 vrij, werd in New York op waarde geschat. Burgemeester James Walker vergeleek haar prestatie met die van Moses' tocht door de Rode Zee en die van Caesar bij het overtrekken van de Rubicon. Twee miljoen mensen bejubelden het nieuwe idool op Broadway met een ticker tape parade.