Pentagon schort contract met Boeing op

Het Amerikaanse ministerie van Defensie heeft gisteren het miljardencontract met Boeing voor de levering van 100 tankervliegtuigen opgeschort, hangende een onderzoek naar mogelijk `onethisch gedrag'.

De maatregel komt een dag na het opstappen van de topman van Boeing, Phil Condit.

Onderminister Paul Wolfowitz vroeg het Congres om een ,,pauze in de uitvoering'' van de deal. Wolfowitz heeft de inspecteur-generaal van het Pentagon opgedragen eerst een onderzoek in te stellen naar de wijze waarop de concurrent van Boeing, het Europese Airbus, vorig jaar werd gepasseerd voor de levering van de tankervliegtuigen, waarmee een bedrag van 18 miljard dollar is gemoeid. (Het congres verlaagde het oorspronkelijk budget voor de tankers eerder al met 4 miljard dollar.)

Onlangs kwam vast te staan dat het hoofd wapeninkoop namens de luchtmacht, Pentagon-werknemer Darleen Druyun, tijdens het aankoopproces bedrijfsinformatie van Airbus had doorgespeeld aan Boeing. Bovendien had zij contact met de financieel directeur van Boeing, Mike Sears, over een overgang naar zijn bedrijf. Eind vorig jaar kreeg de Amerikaanse onderneming het contract, korte tijd later nam Boeing Druyun in dienst.

Boeing zegt zelf pas in november achter de ware toedracht te zijn gekomen, hetgeen vorige week leidde tot ontslag op staande voet voor oudgediende Sears en voor Druyun. De vliegtuigbouwer in Chicago hoopte dat daarmee de kou uit de lucht was en dat de deal met het Pentagon gewoon zou doorgaan. Vijf maanden geleden annuleerde de luchtmacht een ander contract met Boeing over de levering van raketsystemen (waarde 1 miljard dollar) wel definitief omdat Boeing in bezit bleek te zijn van duizenden pagina's geheime informatie van concurrent Lockheed Martin.

Luchtvaartanalisten in de Verenigde Staten brengen het aftreden van Phil Condit ook in verband met de tankerdeal en de algehele malaise bij Boeing. Behalve de schandalen zag Boeing de afgelopen jaren met lede ogen de opkomst van Airbus aan. De Europese fabrikant levert dit jaar voor het eerst meer vliegtuigen af dan de Amerikanen. Boeing heeft wegens een gebrek aan orders al besloten de bouw van de 757 (een vergrote versie van de 737) eind 2004 te stoppen, terwijl ook de productielijn van de 767 (militaire en burgertoestellen) stagneert. Het doorgaan van de deal met het Pentagon is daarom van cruciaal belang. Phil Condits opvolger Harry Stonecipher, een oude rot in het vak, wordt nu gezien als degene die het contract en het concern moet redden.