Philippoussis helpt Australië aan Davis Cup

De Australische tennisser Mark Philippoussis heeft zijn land voor de tweede keer in zijn loopbaan de Davis Cup bezorgd. Daarmee bereikte de 27-jarige speler definitief de status van volksheld.

,,Voor de Davis Cup doe ik alles'', jubelde hij gisteren in Melbourne na de 28ste triomf van Australië (3-1) in het landentennistoernooi.

Philippoussis, die in 1999 zijn ploeg in Nice ook naar de (laatste) eindzege leidde, gunde tegenstander Spanje geen vijfde en beslissend duel in de enerverende finale. Op het speciale gras van de Rod Laver Arena versloeg hij gravelspecialist Juan Carlos Ferrero, de nummer drie van de wereld, in vijf sets: 7-5, 6-3, 1-6, 2-6 en 6-0. Daarmee revancheerde de service-volleyspecialist zich voor zijn nederlaag vrijdag tegen Carlos Moya.

,,Dit is mooier dan in Nice'', zei Philippoussis. ,,Hier gaat het in de Davis Cup allemaal om. Spelen en winnen voor eigen publiek. Onze supporters waren geweldig. Zonder hun steun had ik het niet gered. Ze hebben niet alleen mij overeind gehouden, maar ook mijn tegenstander klein gekregen. Fantastisch.''

Na zijn winnende smash viel Philippoussis uitgeput en uitgelaten op de grond. Vader Nick barstte in tranen uit. Teamcaptain John Fitzgerald en de andere spelers Lleyton Hewitt, Wayne Arthurs en Todd Woodbridge stormden de baan op om met elkaar een feestje te vieren. Alle Australische spelers leverden een winnende bijdrage in de eindstrijd. Hewitt rekende vrijdag ook al met Ferrero af en het dubbel Arthurs/Woodbridge was zaterdag veel te sterk voor Corretja/Lopez: 6-3, 6-1 en 6-3.

,,Wat een team, wat een geweldig stel gasten'', glunderde coach Fitzgerald. ,,Spanje heeft feitelijk het beste mannenteam in de wereld. Ze speelden hier op een ondergrond die ze niet gewend zijn en waarvan ze niet houden. Kun je nagaan hoe moeilijk het voor ons was geweest als de finale in Spanje op gravel gespeeld zou zijn.''

Philippoussis overwon niet alleen de arme Ferrero (,,ik voel me waardeloos'') maar ook zichzelf. In de eerste twee sets sloeg hij er ouderwets op los, maar in de derde en vierde set viel hij diep terug. De Spanjaard leek met 6-1 en 6-2 op weg naar de zege, maar sloeg in de verrassende slotfase alsnog een doodlopende straat in: 0-6.

Het Australische publiek hield na de vierde set nog wel even de adem in toen Philippoussis zich liet behandelen aan een schouderblessure. De karaktervolle thuisspeler perste echter een indrukwekkend offensief uit zijn vermoeide lijf en gaf na een succesvolle servicebreak in de tweede game (2-0) het initiatief niet meer uit handen.