Letland een grote verrassing

Letland is de grote verrassing op het EK. Sinds de afscheiding van de Sovjet-Unie in 1991 plaatste geen enkele Baltische voetbalstaat zich voor een eindronde. Letland eindigde dit najaar in de kwalificatiegroep als tweede achter Zweden en vóór het sterker geachte Polen. In de play-offs verraste Letland weer door het zwaar favoriete Turkije, de nummer drie van het afgelopen WK, na een thuis- en uitwedstrijd uit te schakelen. In Riga wonnen de Letten met 1-0, waarna in Istanbul een 2-2 gelijkspel (na een 2-0 achterstand) werd afgedwongen. Grote man bij de Letten was Verpakovskis die in beide partijen tot scoren kwam. De 48-jarige bondscoach Starkovs heeft de beschikking over nauwelijks honderd profvoetballers die overal in Europa op een laag of middelmatig niveau in clubverband actief zijn. Letland telt slechts acht professionele voetbalclubs op een inwonertal van 3,2 miljoen mensen, van wie de meeste sportliefhebbers geïnteresseerd zijn in ijshockey. De nationale voetbalbond verwacht dat maximaal duizend supporters in Portugal op de tribunes plaatsnemen. Letland is ook volgens de eigen coach niet meer dan een outsider voor een plaats in de kwartfinales, onder het motto: deelnemen is belangrijker dan winnen.