`Bush schaft de staalheffing af'

De Amerikaanse president Bush heeft besloten de invoerheffingen op buitenlands staal af te schaffen. De heffingen werden bijna twee jaar geleden ingesteld om de Amerikaanse industrie te beschermen. De president zal de beslissing naar verwachting deze week bekendmaken.

Dat melden vandaag enkele grote Amerikaanse kranten, die zich beroepen op bronnen binnen het Witte Huis en de Amerikaanse staalindustrie. Zij verwachten dat de president zijn terugtocht zal dekken door buitenlandse importeurs te dreigen met nieuwe heffingen als de invoer van staal sterk toeneemt.

De president spreekt morgen aanhangers toe in Pittsburgh, in het hart van de staalindustrie. Men neemt over het algemeen aan dat hij de voor dat gehoor pijnlijke boodschap daarna pas wereldkundig zal maken. Maar The New York Times verwachtte vandaag al een aankondiging.

De Europese Unie, Japan, China, Brazilië en enkele andere staalproducerende landen hebben gedreigd met strafmaatregelen ter waarde van zeker 3,2 miljard dollar. De EU-maatregelen waren zo opgesteld dat zij president Bush politiek maximaal zouden schaden. Zij mikten vooral op staten met onzekere politieke krachtsverhoudingen, die Bush voor zich moet winnen wil hij volgend jaar zijn presidentschap verlengen.

De EU-maatregelen zouden de citrusindustrie in Florida treffen, net als de textielindustrie in North-Carolina en de fabrieken van Harley-Davidson motoren in traditioneel industriële staten als Wisconsin en Pennsylvania. Het probleem voor president Bush is dat in Ohio, Michigan, Pennsylvania en West-Virginia, waar de noodlijdende staalindustrie is geconcentreerd, 63 van de benodigde 270 stemmen te winnen zijn in het zogeheten `electoral college' dat een president kiest.

De Europese Commissie kon vandaag nog geen inhoudelijke reactie geven, omdat de Commissie nog niet op de hoogte was gesteld van de Amerikaanse plannen.

De Wereldhandelsorganisatie (WTO) oordeelde twee keer negatief over de Amerikaanse maatregelen, eerst in juli en daarna in hoger beroep vorige maand. [Vervolg STAAL: pagina 11]

STAAL

Opheffen staaltarief zal VS nu minder raken

[Vervolg van pagina 1] Toen president Bush de tarieven instelde verkeerde de Amerikaanse staalindustrie in een zeer slechte fase: sinds 1997 waren dertig bedrijven failliet gegaan. Hij zal de industrie nu waarschijnlijk voorhouden dat men zich heeft kunnen reorganiseren in de achterliggende `beschermde' periode waarin op importen voor drie jaar tarieven tot 30 procent werden gelegd.

Op grond van de laatste WTO-uitspraak hadden de Europese Unie en andere gedupeerde landen vandaag strafmaatregelen mogen treffen. Zij gunden de Verenigde Staten eind vorige week negen dagen uitstel. Volgens waarnemers duidde dat al op de verwachting bij die partijen dat de regering in Washington de tarieven zou intrekken. De EU maakte onlangs duidelijk niet geïnteresseerd te zijn in minder dan volledige afschaffing van de tarieven.

Het omver halen van de tariefmuur zou de Amerikaanse staalindustrie nu niet zo zwaar schaden, menen waarnemers. Niet alleen maakt de lage dollar invoer duur en dus minder aantrekkelijk, maar ook trekt de economisch groei in China veel staal aan dat anders naar de Verenigde Staten zou vloeien. De staalverwerkende industrie in Amerika, zoals autoproducenten, zal tevreden zijn. [Tot zo ver onze correspondent.]

Staal- en aluminiumproducent Corus is één van de grote Europese staalbedrijven die hard zijn getroffen door de tariefheffing op de import van buitenlands staal. Corus is benieuwd of de VS op hun schreden zijn teruggekeerd. ,,Onze inschatting is dat Bush toch een beetje is gezwicht voor de druk vanuit de WTO en Europa. Maar in hoeverre dat daadwerkelijk van invloed is op onze export naar de VS, is moeilijk in te schatten zolang we niet precies weten wat Bush gaat vertellen'', zegt een woordvoerder van Corus.

Corus exporteert op jaarbasis ongeveer 700 ton staal naar de Verenigde Staten. Dat is 40 procent minder dan het Brits-Nederlandse concern exporteerde voordat de VS besloten tot de importheffing. Bij Corus bestaat de in druk dat de VS zijn teruggeschrokken voor de vergeldingsmaatregelen waar de EU op handelsgebied ten opzichte van de VS mee dreigt. Volgens Corus is het denkbaar dat de VS stappen nemen waarbij het alleen maar lijkt dat de heffingen worden opgeheven.

    • Marc Chavannes